URANUS, planète

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Les satellites

Avant le passage de Voyager-2, on connaissait cinq satellites d'Uranus, qui tournent tous dans le sens direct sur des orbites quasi circulaires situées – à l'exception de Miranda – dans le plan équatorial de la planète. Ces objets sont très difficiles à voir depuis la Terre. Les deux plus gros, Titania et Obéron, ont été découverts par William Herschel en 1787 ; Ariel et Umbriel étaient détectés par William Lassell en 1851 ; le plus petit et le plus proche de la planète, Miranda, était observé pour la première fois par Gerard Kuiper en 1948. Ariel, Titania et Obéron montrent dans leur spectre des raies d'absorption caractéristiques de la glace d'eau. Ces satellites sont probablement composés d'un mélange de silicates, de glace d'eau et d'autres glaces ; leur température et leur pression centrale sont trop faibles pour qu'ils possèdent un noyau en fusion.

Principaux satellites d'Uranus

Principaux satellites d'Uranus

Photographie

Ce montage photographique présente les cinq plus gros satellites d'Uranus. De gauche à droite, dans l'ordre de distance croissante à la planète, Miranda, Ariel, Umbriel (le plus sombre de ces cinq satellites), Titania et Obéron. Les tailles relatives ainsi que les pouvoirs réflecteurs des... 

Crédits : Courtesy NASA / Jet Propulsion Laboratory

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Titania

Titania

Photographie

Titania est le plus gros des satellites d'Uranus. Cette mosaïque de deux images acquises par la sonde Voyager-2 le 24 janvier 1986 met en évidence les nombreuses vallées, failles et fractures qui parsèment sa surface, par ailleurs intensément cratérisée. Le grand cratère d'impact visible en... 

Crédits : Courtesy NASA / Jet Propulsion Laboratory

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Obéron

Obéron

Photographie

Cette image du satellite d'Uranus Obéron, acquise le 24 janvier 1986 par la sonde Voyager-2, met en évidence de nombreux cratères d'impact entourés d'éjecta brillants. On distingue en particulier, vers le centre du disque, un grand cratère présentant un piton central brillant et un fond... 

Crédits : Courtesy NASA / Jet Propulsion Laboratory

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Ariel

Ariel

Photographie

Cette mosaïque de quatre images acquises par la sonde Voyager-2 le 24 janvier 1986 montre les traces d'une activité géologique intense sur le satellite d'Uranus Ariel. Failles, vallées, fractures, falaises, dépressions parcourent sa surface, qui présente cependant peu de cratères de grand... 

Crédits : Courtesy NASA / Jet Propulsion Laboratory

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Dix satellites nouveaux, tous situés entre Miranda et la planète, ont été décelés immédiatement sur les images prises par Voyager-2. Depuis des observatoires terrestres, deux nouveaux satellites ont été découverts en 1997, puis trois autres en 1999. Un autre satellite a été décelé en 1999 sur une image acquise en 1986 par Voyager-2. Uranus possède donc au moins vingt-et-un satellites. Cela confirme bien que l'environnement des planètes géantes est beaucoup plus « encombré » que celui des planètes telluriques.

Satellites d'Uranus

Satellites d'Uranus

Tableau

Caractéristiques orbitales et dimensions des satellites d'Uranus. 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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À l'instar de ceux de Jupiter et de Saturne, les cinq plus gros satellites d'Uranus se sont révélés beaucoup plus variés et complexes que prévu. En effet, les astronomes s'attendaient à trouver surtout de nombreux cratères d'impact et très peu de traces d'activité géologique sur ces petits corps glacés. C'est exactement le contraire qui a été observé. Plus on se rapproche d'Uranus, plus la richesse des phénomènes augmente pour culminer avec le petit Miranda, qui peut être considéré comme le joyau de la rencontre avec Voyager-2.

Miranda : structure en chevron

Miranda : structure en chevron

Photographie

Cette image à haute résolution (600 mètres) d'une partie de la surface du satellite d'Uranus Miranda, acquise par la sonde Voyager-2 le 24 janvier 1986, présente la structure inhabituelle en chevron qui caractérise ce satellite. L'image couvre une surface de 220 kilomètres de côté environ. 

Crédits : Courtesy NASA / Jet Propulsion Laboratory

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Miranda : escarpement

Miranda : escarpement

Photographie

L'escarpement qui est visible sur cette image d'une partie de la surface du satellite d'Uranus Miranda, acquise le 24 janvier 1986 par la sonde Voyager-2, présente un dénivelé supérieur à 5 kilomètres, c'est-à-dire plus important que celui du Grand Canyon du Colorado sur Terre. 

Crédits : Courtesy NASA / Jet Propulsion Laboratory

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Avant cette rencontre, l'étude de ces cinq satellites se limitait à celle de leur mouvement, à la photométrie et à la spectroscop [...]


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Uranus

Uranus
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Planètes externes
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Système d'Uranus
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  • : professeur de classe exceptionnelle à l'université de Paris-VII-Denis-Diderot

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Pour citer l’article

André BRAHIC, « URANUS, planète », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 février 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/uranus-planete/