HOBBES THOMAS (1588-1679)

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L'auteur du « Léviathan »

La vie de Hobbes est toute simple et tout entière consacrée à l'étude et à la méditation. Il fait de bonnes études jusqu'en 1608 à Magdalen Hall, à Oxford, avant d'entrer au service des Cavendish, famille puissante, titulaire du comté de Devonshire, à laquelle il demeurera toute sa vie attaché. Les seuls événements marquants de son existence sont les trois voyages qu'il fait en France et en Italie (1610, 1629-1630, 1634-1636), à titre de précepteur et de compagnon, en particulier avec deux futurs comtes de Cavendish. Ces voyages l'ouvrent aux problèmes de la science et de la politique de son temps, tout comme le séjour d'exil auquel il se contraint lui-même de 1640 à 1651, à Paris, où il entre en contact avec tout ce que la ville compte de bons esprits.

Les hommes de sa génération sont encore capables d'un savoir encyclopédique. De fait, on le voit se passionner pour les mathématiques, étudier le problème de la vision, dont il présente une interprétation radicalement mécaniste, dès 1630, dans le Short Tract on First Principles ; il donne, en 1628, une traduction de l'Histoire de Thucydide, à laquelle on se réfère et que l'on réédite encore.

Ce dernier trait met en lumière l'intérêt dominant que Hobbes porte aux problèmes politiques, qui seront à trois reprises au centre de ses œuvres. En 1640, circule sous le manteau des Elements of Law qui constituent une première esquisse de ses réponses. Puis il conçoit une grande somme philosophique, les Elementa philosophiae, qui sont publiés en désordre ; la partie politique, le fameux De cive, qui assure sa réputation, paraît à Paris en 1642, mais la première partie, le De corpore, n'est publiée qu'en 1655 et la deuxième, le De homine, en 1658.

Entre-temps, le célèbre Léviathan, en 1651, rassemble en quelques chapitres les principes de l'anthropologie de Hobbes et présente, une troisième fois, dans une fresque grandiose, ses idées politiques. Entre sa cinquante-deuxième et sa soixante-dixième année, Hobbes aura donné le meilleur de son œuvre.

Léviathan, T. Hobbes

Photographie : Léviathan, T. Hobbes

Photographie

Frontispice de Léviathan, de Thomas Hobbes (1651). 

Crédits : Universal History Archive/ Universal Images Group/ Getty Images

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Après 1660, il écrira e [...]

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  • : professeur émérite à l'université de Paris-Sorbonne, membre de l'Académie des sciences morales et politiques

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Pour citer l’article

Raymond POLIN, « HOBBES THOMAS - (1588-1679) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 janvier 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/thomas-hobbes/