MURCHISON sir RODERICK IMPEY (1792-1871)

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Des premières études de terrain en Europe

Roderick Impey Murchison est né à Tarradale (nord de l’Écosse), le 19 février 1792. À l’âge de seize ans, il s'engage dans l'armée et y restera huit ans. En 1815, il se marie et se consacre désormais à la science. Il commence par voyager en Europe pendant deux ans, surtout en Italie. Il revient s'installer en Angleterre en 1818. Sur les conseils du chimiste Humphrey Davy (1778-1829), il suit les cours de la Royal Institution. Il commence à s'intéresser aux terrains du sud de l'Angleterre (Sussex, Surrey, Hampshire) en compagnie de son épouse Charlotte. En 1825, il rejoint la Société géologique de Londres, devant laquelle il lit un mémoire sur les couches sédimentaires du Secondaire (aujourd’hui Mésozoïque). Il côtoie alors de célèbres géologues britanniques : William Buckland (1784-1856), Adam Sedgwick (1785-1873) ainsi que Charles Lyell (1797-1875).

Après avoir étudié la géologie du sud de l'Angleterre, Murchison s'intéresse aux terrains les plus au nord de l'Écosse : les Highlands. Les roches y sont bien plus anciennes car elles datent au moins du Carbonifère (période du Paléozoïque). Il montre alors que le grès rouge des Highlands appartient à la « série des vieux grès rouges » du Dévonien, soit entre 419 et 359 millions d'années (Ma), et non à la « série des nouveaux grès rouges » (environ 250 Ma ; limite entre le Paléozoïque et le Mésozoïque).

Dès 1830 et jusqu'à la fin de sa vie, il va consacrer une grande partie de son activité à la vie de la Royal Geographical Society dont il sera le président à de nombreuses reprises, notamment en permanence de 1862 à 1871. Il assurera également la présidence de la Geological Society of London de 1831 à 1833 ainsi que de 1841 à 1843.

À partir de 1828, il entreprend un voyage en Europe avec Charles Lyell qui est considéré comme le pèr [...]


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Patrick DE WEVER, « MURCHISON sir RODERICK IMPEY - (1792-1871) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 29 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/murchison-sir-roderick-impey/