CAMBRIEN

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Cambrien est le nom donné, au xixe siècle, par Adam Sedgwick à une série stratigraphique du nord du pays de Galles. Ce nom vient de Cambria/Cumbria, formes latines du mot celte qui désigne cette région. Le Cambrien correspond au premier système de l'ère paléozoïque (ère primaire) et s'étend de — 542 millions d'années (+/— 1 Ma) à — 488,3 Ma (+/— 1,7 Ma), soit une durée de près de 54 Ma.

La transition Protérozoïque-Cambrien est caractérisée par une série de phénomènes physicochimiques : une modification nette du taux de carbone, une augmentation importante du soufre (δS34), une élévation du niveau marin, une augmentation de la production de phosphorites et une lente élévation de l'oxygène atmosphérique. À ces facteurs extrinsèques, il faut ajouter les facteurs intrinsèques du vivant d'ordre génétique en prenant en compte le rôle des gènes dits homéotiques. Ce qui marque le début du Cambrien, c'est l'arrivée, dans la plupart des sites fossilifères, de nombreux organismes à coquille externe (test) minéralisée, et notamment de ce qui est désormais appelé les « petites faunes coquillières » (SSF en anglais pour small shelly faunas ou small skeletonized fossils), mises au jour en Australie, Inde, Chine, Mongolie, Sibérie, Kazakhstan, Iran, Amérique du Nord, etc. Ces faunes sont suivies de l'apparition des premiers trilobites. Néanmoins, ces SSF sont connus depuis juste avant la limite Édiacarien/Cambrien, ils sont carbonatés, phosphatés ou siliceux, certains sont d'affinités biologiques totalement inconnues, d'autres ne sont que des éléments isolés (sclérites, « écailles »...) d'organismes dont des individus complets n'ont pas encore été découverts.

Ainsi, à la base du Paléozoïque, la limite Protérozoïque-Cambrien est placée, par la sous-commission internationale de stratigraphie du Cambrien (I.S.C.S., International Sub-Commission on Cambrian Stratigraphy), à l'apparition de l'espèce Trichophycus pedum (ex–Phycodes pedum), une trace fossile, [...]


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Écrit par :

  • : docteur ès sciences (doctorat d'État), agrégé de l'Université, directeur de recherche au C.N.R.S.

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Pour citer l’article

Alain BLIECK, « CAMBRIEN », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 octobre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/cambrien/