TECHNIQUES HISTOIRE DES

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Les techniques hors d'Europe

Les grands empires antiques s'effondrant, les Arabes poursuivent et font fructifier, pendant plusieurs siècles, cette culture scientifique et technique en sommeil. Ils perfectionnent, jusqu'au Moyen Âge, les techniques de mesure du temps et d'irrigation, mettent en chantier des constructions et des machines imposantes tout en réalisant de grands progrès scientifiques, dans les mathématiques et la médecine notamment.

En Extrême-Orient, une civilisation technicienne très novatrice se développe, avec l'usage précoce de la fonte et du bambou comme matériaux de base, dans les constructions civiles comme dans les machines. Les civilisations chinoise, indienne et arabe entretiendront d'ailleurs de constants échanges commerciaux, notamment par la mer, d'où de nombreux transferts de technologie entre elles pendant plusieurs siècles.

La naissance de la civilisation chinoise se produit dans la vallée du fleuve Jaune dès le IIIe millénaire et l'avènement de l'écriture, au xive siècle av. J.-C., jouera un rôle capital dans son expansion. La mise en place très précoce de l'unité du pays, dès 1500-1030 av. J.-C., favorisera grandement le développement progressif des techniques. Nombre d'entre elles seront introduites en Occident, comme le papier ou la boussole, alors que certains domaines, comme la métallurgie et la construction navale, suivront une évolution parallèle à celle des civilisations occidentales.

Brouette chinoise

Photographie : Brouette chinoise

La brouette chinoise, apparue à la fin de l'ère Han, au Ier-IIe siècle de notre ère, a connu un essor bien plus important que son homologue occidentale. Sur cette représentation d'un voyageur de la province de Shandong vers 1850, on voit que la brouette, avec sa grande roue, constitue un... 

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C'est probablement le savoir-faire acquis dans la fusion du bronze qui a permis aux Chinois d'obtenir de la fonte de fer dès les derniers siècles avant notre ère. Son usage dans les objets domestiques (statues, récipients, outils...) et dans la construction (pagodes) montre une maîtrise de la fonderie de fer largement en avance sur l'Occident. L'autre technique maîtrisée dès le vie siècle de notre ère par les sidérurgistes chinois est la fabrication de l'acier par cofusion, technique originale consistant à brasser ensemble de la fonte et du fer en fusion continûment pendant plusieurs jours.

Alors que certaines techniques apparaissent à des stades d'évolution similaires à l'Occident, comme la céramique, d'autres dénotent avec certitude une antériorité importante de la Chine. C'est le cas du papier fabriqué dès le iie siècle apr. J.-C., d'abord à base d'écorce de mûrier, et qui se répandra dans toute la Chine, comme support de l'écrit mais aussi dans beaucoup d'objets mobiliers, avant d'être transmis, à partir du viiie siècle, au Moyen-Orient pour atteindre l'Europe occidentale au xiiie siècle. L'usage de l'écriture idéographique favorisera la mise au point précoce de techniques d'impression sur papier au moyen de caractères mobiles gravés dans de l'argile durcie, technique typographique inventée par Pi Ching vers 1045. Le cheminement de l'imprimerie chinoise vers l'ouest s'est arrêté aux portes de l'Occident qui a redécouvert la technique de l'impression par caractères métalliques mobiles en Allemagne, au milieu du xve siècle, par Johannes Gensfleich dit Gutenberg.

Avec le papier, l'imprimerie et la boussole – dont les propriétés magnétiques sont connues depuis le iie siècle av. J.-C. mais utilisées seulement depuis le xiie siècle pour la navigation –, la poudre à canon est la quatrième grande innovation proprement chinoise. En tout état de cause, la découverte des mélanges détonants et leurs applications festives ou militaires semblent s'être effectuées aux deux extrémités du continent eurasiatique de façon indépendante, avec quelques ponts, lancés par les Arabes notamment, pour introduire du naphte en Chine ou en rapporter la technique des fusées. Les Chinois se sont, comme les Grecs, intéressés à la mécanique, mais plus tardivement, et ont pu progresser régulièrement grâce à un milieu culturel plus uniforme que celui des différentes cultures occidentales qui se sont transmis les savoirs antiques.

La navigation a joué un rôle important dans le transfert de nombreuses techniques via l'océan Indien, sillonné très tôt par les flottes grecque puis arabe. Par sa situation géographique, l'Inde a joué, au cours des dix premiers siècles de l'ère chrétienne, un rôle essentiel dans les échanges commerciaux est-ouest. La boussole, le gouvernail d'étambot et la poudre à canon ont transité ainsi de l'Extrême-Orient vers l'Occident, mais il reste plus douteux que le moulin à eau, les techniques métallurgiques ou l'imprimerie aient pris le même chemin.

De l'autre côté de l'Atlantique, la grande civilisation maya, hiérarchisée, culturellement évoluée et à son apogée à partir du iiie siècle, met au point une écriture hiéroglyphique, construit des villes et de grands monuments, mais ne dépassera pas, de même que les civilisations plus tardives des Aztèques et des Incas aux xive et xve siècles, l'état du système technique de la Haute-Égypte. Cette stagnation est due notamment à l'absence de la roue et de la métallurgie du fer. Sur ce continent, les hommes du Paléolithique ayant chassé et détruit la plupart des grands mammifères, leurs successeurs n'ont plus eu à leur disposition que des espèces sauvages – lamas, guanacos... – inadaptées à la traction.

La civilisation maya présente ainsi plusieurs points communs avec la civilisation égyptienne : habitations communes en brique crue, bâtiments publics et religieux en pierre. De même qu'en Égypte, les pyramides mayas atteignent parfois 70 mètres de hauteur et sont complétées par des temples à salles hypostyles avec colonnes monolithiques. Le développement y est très semblable, avec un décalage de plusieurs millénaires.

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Brouette chinoise

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Moulin à eau, enluminure

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Besançon : la citadelle

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Pour citer l’article

Bruno JACOMY, « TECHNIQUES HISTOIRE DES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 26 novembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/histoire-des-techniques/