TECHNIQUES HISTOIRE DES

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La civilisation industrielle

Les premiers ponts en fonte, navires à vapeur et usines métallurgiques voient le jour dès avant 1800, mais la grande expansion industrielle de l'Europe, puis de l'Amérique du Nord, se fait au cours du xixe siècle. La France suit le même chemin que l'Angleterre au cours de la première moitié de ce siècle avec la mise en place d'une industrie mécanique particulièrement florissante.

Les trois domaines clés de la civilisation industrielle sont l'énergie, les matériaux et les communications. Pour ces trois secteurs, on assiste à un changement d'échelle et de nature sans précédent. Pendant plus d'un siècle, l'équilibre rompu du système technique ancien entraînera des mutations importantes dans toute l'industrie.

Le rôle des communications au cours des xixe et xxe siècles peut se décomposer en deux étapes : celle des transports « matériels », avec l'extraordinaire développement des chemins de fer au cours du xixe siècle ; puis celle des transports d'information, ouvrant la voie à la civilisation de la fin du xxe siècle. La première véritable locomotive de Richard Trevithick, qui roule en 1804, conduira aux trois progrès fondamentaux de la locomotive à vapeur : la chaudière tubulaire de Marc Seguin en 1829, la double expansion par Anatole Mallet en 1876 et, enfin, l'utilisation de la surchauffe par Wilhelm Schmidt en 1898. Les retombées du chemin de fer sont considérables, tant par la demande en produits métalliques que par la circulation de biens matériels qu'il permet, à une vitesse encore jamais atteinte. Comme pour les autres secteurs de l'industrie, le chemin de fer suivra l'évolution des sources d'énergie avec le passage à l'électricité dans les années 1880 et au moteur Diesel au tout début du xxe siècle.

Locomotive à vapeur de Richard Trevithick

Photographie : Locomotive à vapeur de Richard Trevithick

La première machine à vapeur destinée à rouler sur des rails a été construite par le mécanicien britannique Richard Trevithick (1771-1833). Celle-ci tracta, en février 1804, des wagons transportant 10 tonnes de charbon et 70 personnes. Cette invention marque le début de l'application de... 

Crédits : Atcheson, Topeka and Santa Fe Railway Company

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Alors que le chemin de fer poursuit son expansion, les transports routiers restent longtemps soumis à la traction animale sur des chemins rudimentaires. C'est seulement l'arrivée des moteurs à combustion interne, à la fin du xixe, qui permet d'envisager une propulsion mécanique pour des véhicules routiers. Deuxième phase importante du développement des transports terrestres, l'automobile ne deviendra véritablement un mode de transport rentable qu'à l'aube du xxe siècle avec la mise en place d'un réseau routier fondé sur l'asphaltage des routes. Pratiquement en même temps que l'automobile se développe l'aviation, avec les énormes progrès liés là aussi aux deux guerres mondiales qui ont largement profité à ce nouveau mode de transport avant qu'il n'aboutisse à une utilisation commerciale.

L'électricité crée une mutation radicale dans la distribution de l'énergie à l'aube du xxe siècle. Avec elle, l'énergie peut être transmise à de grandes distances et être utilisée avec une souplesse jamais atteinte. Les réseaux constituent l'un des éléments clés du système technique contemporain. Mais les progrès de l'électricité et du moteur à combustion interne n'ont pu aboutir que grâce à une démarche scientifique systématique, fruit d'un ensemble de facteurs favorables mis en place dès la fin du xviiie : un enseignement scientifique et industriel, une abondante littérature technique et des expositions industrielles favorisant la diffusion des innovations.

Avec le pétrole, le gaz, puis l'énergie nucléaire, le recours à des compétences scientifiques approfondies devient indispensable. La chimie d'abord, puis des théories physiques nées de la recherche fondamentale à l'échelle microscopique sont requises pour libérer et utiliser ces énergies complexes.

À une première phase d'essor de la métallurgie du fer succéderont celle des alliages, puis celle des métaux légers à base d'aluminium (procédé Paul Héroult, 1886), avant que le xxe siècle ne voie arriver les matériaux synthétiques qui bouleverseront la conception traditionnelle des matériaux. Le textile, à l'origine de l'industrie chimique dès 1791, par le biais des colorants et de la soude pour le blanchiment des toiles, voit se mettre en place les bases d'une industrie chimique qui se développe en profitant à la fois des avancées scientifiques et des progrès du machinisme. La mise en œuvre de nouveaux matériaux, à partir de matériaux naturels comme le caoutchouc, puis par la création des matériaux de syn [...]

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Pour citer l’article

Bruno JACOMY, « TECHNIQUES HISTOIRE DES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 13 août 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/histoire-des-techniques/