EXPOSITIONS UNIVERSELLES

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Un hymne au progrès

Gouvernées par un idéal de paix universelle et la conviction que la prospérité partagée doit concourir à maintenir la concorde entre les nations, les expositions sont d’abord de grandes messes du commerce et de l’industrie, où les marchandises sont présentées en amoncellements hétéroclites et les machines en mouvement. Pour les participants, elles sont d’abord des concours où sont distribuées avec largesse médailles et mentions, dont l’indication sur les papiers à en-tête des entreprises et les emballages des produits constitue un argument publicitaire rentable.

On a qualifié les expositions d’« Olympiades du progrès ». Dans leurs palais, leurs pavillons et leurs galeries, vastes nefs qui allient hardiment le verre et le métal comme des symboles de la foi des hommes du xixe siècle dans le progrès, l’innovation est mise en scène avec un faste destiné à éblouir un public encore peu familiarisé avec le monde des techniques et du machinisme. C’est souvent à l’occasion de l’exposition que l’invention, la machine nouvelle ou le perfectionnement du procédé sont dévoilés au public. Pour se limiter à quelques exemples, on peut citer la machine à coudre de Singer récompensée à l’Exposition universelle de Paris, en 1855, le redoutable canon des usines Krupp d’Essen présenté sur le stand de la Prusse à l’exposition de 1867, ou encore l’ascenseur hydraulique de l’ingénieur français Félix Léon Édoux qui fait sensation à cette même exposition universelle. Les nouveautés qui sont présentées viennent chercher là une reconnaissance et un label de modernité.

Canon conçu et fabriqué par la société Krupp

Photographie : Canon conçu et fabriqué par la société Krupp

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À l'ère de l'industrialisation, les expositions universelles constituent une prestigieuse vitrine pour mettre en valeur les produits du développement technique en cours. Présenté dans la grande galerie des Machines, qui fut un des « clous » de l'Exposition universelle de Paris, en 1867, le... 

Crédits : DeAgostini/ Getty Images

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Mais les fonctions des expositions internationales sont diverses et beaucoup plus complexes. Elles sont aussi des instruments diplomatiques : s’y aiguisent les rapports de force entre puissances rivales, et les pays dont l’état de l’industrie ne permet pas encore d’entrer dans le cercle des nations les plus d [...]

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Crystal Palace, lithographie de George Baxter

Crystal Palace, lithographie de George Baxter
Crédits : Library of Congress, Washington, D.C.

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Canon conçu et fabriqué par la société Krupp

Canon conçu et fabriqué par la société Krupp
Crédits : DeAgostini/ Getty Images

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L’Exposition universelle de 1900

L’Exposition universelle de 1900
Crédits : Collection Dutailly/ Ville de Chaumont

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L’Exposition universelle d’Anvers

L’Exposition universelle d’Anvers
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Pour citer l’article

Christiane DEMEULENAERE-DOUYÈRE, « EXPOSITIONS UNIVERSELLES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 06 mai 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/expositions-universelles/