DÉSERTS

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La végétation

À l'exception de quelques espèces situées près des points d'eau, les végétaux du désert sont obligés de recourir à un ensemble d'adaptations pour lutter contre l'évaporation que tendent à accroître la sécheresse atmosphérique, les températures élevées et les vents souvent violents. Ceux-ci jouent encore un rôle important par les particules qu'ils transportent et les remaniements qu'ils provoquent dans le sol. Pour y résister, les plantes s'enracinent profondément ou s'étalent à la surface du sol, comme le Welwistchia d'Afrique du Sud, constitué de deux grandes feuilles persistantes aplaties sur le sable.

Types morphologiques et biologiques

Dans le désert, certaines plantes n'apparaissent qu'à la suite de pluies et effectuent leur cycle vital très rapidement, en quelques jours ou quelques semaines. Ce sont des plantes herbacées différant peu quant à leurs besoins hydriques des plantes des régions tempérées.

Par contre, d'autres sont vivaces et présentent alors des caractères morphologiques, anatomiques et physiologiques témoignant d'une remarquable adaptation à la sécheresse. Parmi elles se rencontrent des arbres, arbustes ou buissons dont le feuillage caduc, formé de feuilles petites, parfois réduites à des écailles ou à des épines, limite l'évaporation ; des plantes grasses dont les tiges emmagasinent des réserves d'eau ; des herbacées graminoïdes à tissus fortement sclérifiés, à feuilles enroulées en gouttière.

Leur principal problème, celui de l'eau, est donc résolu en partie par la réduction des surfaces évaporantes et la mise en réserve d'eau ; d'autre part, leur approvisionnement en eau est facilité par le développement du système radiculaire.

Les végétaux maintiennent toujours entre eux une certaine distance, qui témoigne d'une rivalité entre les racines pour s'assurer l'accès aux réserves hydriques du sol. Le développement d'un réseau radiculaire horizontal permettant de capter l'eau des pluies et celle des condensations caractérise l'adaptation des plantes au sable. Chez certains Calligonum, Ammodendron et Eremosparton, les racines s'étendent à p [...]


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Régions arides dans le monde

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Paysage de désert

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Djebel Drhoumess (Sidi Bou Hellal, Sud tunisien).

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Écrit par :

  • : professeur des Universités, professeur émérite à l'université de Paris-I-Panthéon-Sorbonne
  • : professeur à l'université de Paris-VII-Denis-Diderot
  • : Muséum national d'histoire naturelle
  • : docteur vétérinaire, docteur ès sciences, sous-directeur au Muséum national d'histoire naturelle

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Pour citer l’article

Roger COQUE, François DURAND-DASTÈS, Huguette GENEST, Francis PETTER, « DÉSERTS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 13 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/deserts/