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La leçon de l'anthropologie structurale

La prohibition de l'inceste, obligeant les hommes à communiquer, fonde la culture. Telle est la conclusion frappante de l'étude des Structures de la parenté (1948) de C.  Lévi-Strauss.

Claude Lévi-Strauss, 1981

Photographie : Claude Lévi-Strauss, 1981

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Auteur des Structures de la parenté et de l'Anthropologie structurale, Claude Lévi-Strauss n'a cessé de réaffirmer sa dette à l'égard de ce qu'il nomme la révolution rousseauiste. 

Crédits : M. Kalter/ AKG

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« En projetant, si l'on peut dire, les sœurs et les filles en dehors du groupe consanguin, et en leur assignant des époux provenant eux-mêmes d'autres groupes, elle [la prohibition de l'inceste] noue entre ces groupes naturels des relations d'alliance, les premiers qu'on puisse qualifier de sociaux. La prohibition de l'inceste fonde ainsi la société humaine, et, en un sens, elle est la société. » C'est le système de l'alliance et de la réciprocité, inscrit dans le groupe biologique naturel de la procréation et le brisant en quelque sorte, qui constitue la culture et qui marque le lieu de transition de la nature (procréation) à la culture (parenté).

La culture est donc fondée sur l'échange réglé et mutuel : des femmes, des mots, des biens. La culture se manifeste et s'épanouit selon des modalités multiples. Elle est, d'une certaine manière, la totalité de la société et de ses institutions : logique, langage, droit, art, religion ; manières de table et de lit ; vêtements, parures, techniques corporelles, formes de politesse. Une culture est un système de parenté, qui fournit à l'individu généalogie et identité. Et aussi bien des lois coutumières que des modalités d'échange économique, des outillages, des techniques, des modes de production et de consommation. La caractéristique commune de ces manifestations est de constituer un « système analysable dans les termes d'un système plus général » (1960). Un choix significatif a été opéré parmi les éléments de ce système plus général. Ces éléments sont des signes : « Les hommes communiquent au moyen de symboles et de signes ; pour l'anthropologie, qui est une conversation de l'homme ave [...]


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Claude Lévi-Strauss, 1981

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Itard

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  • : agrégée de l'Université, docteur en philosophie, maître de conférences à l'université de Rennes

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Pour citer l’article

Françoise ARMENGAUD, « CULTURE - Nature et culture », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 13 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/culture-nature-et-culture/