COMÈTES

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Composition chimique

Les comètes s'étant formées dans des environnements froids, à des températures inférieures à –170 0C, elles ont subi peu de modifications chimiques, sauf à leur surface si elles ont été bombardées par des rayons ultraviolets ou des protons cosmiques. Les plus gros objets ont peut-être subi des modifications internes en raison de la chaleur provoquée par la désintégration d'éléments radioactifs. En dehors de ces cas, la composition des comètes apporte des informations essentielles sur l'origine et la formation du système solaire, car ce sont les vestiges des planétésimaux dont l'agglomération a conduit à la formation des planètes. Elles sont également importantes pour comprendre la composition de la nébuleuse primitive dans les régions où elles se sont agglomérées.

Leur composition chimique est étudiée le plus souvent par des observations spectroscopiques de leur chevelure, qui apparaît lorsque certains éléments commencent à se sublimer. L'eau n'est pas forcément le premier élément qui se vaporise à l'approche du Soleil. Le monoxyde de carbone et le dioxyde de carbone sont des éléments plus volatils, et peuvent engendrer une activité cométaire au-delà de trois unités astronomiques (450 millions de kilomètres), comme ce fut le cas pour la comète Hale-Bopp. D'autres résultats sur la composition chimique ont été obtenus grâce à des missions spatiales, qui ont pu récolter des échantillons de grains cométaires.

Le noyau est principalement composé de roches et de glaces. Ces dernières sont constituées à 80 p. 100 d'eau, suivies par ordre d'importance par les molécules CO, CO2, CH3OH, CH4, H2S et NH3. Ce sont celles que l'on retrouve dans les glaces interstellaires. Plus les molécules sont complexes, plus elles sont difficiles à détecter. La molécule cométaire la plus complexe identifiée à ce jour par spectroscopie est HOCH2CH2OH (éthylène glycol). L'analyse en laboratoire des grains collectés par la sonde Stardust de la N.A.S.A. a par ailleurs permis d'identifier un acide aminé, la glycine.

Comète de Halley : le noyau

Photographie : Comète de Halley : le noyau

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Un iceberg en orbite : en 1986, la sonde européenne Giotto s’est  approchée de la comète de Halley à seulement 600 kilomètres. Elle a confirmé que la composition du noyau était un mélange de glace et de poussières de roche.  

Crédits : Giotto/ ESA

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Comète Wild 2 : le noyau

Photographie : Comète Wild 2 : le noyau

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La comète Wild 2, photographiée par la sonde américaine Stardust en 2004. Stardust avait pour principale mission, accomplie avec succès en 2006, de rapporter sur Terre des échantillons de poussière cométaire. 

Crédits : NASA/ JPL

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Quant aux poussières c [...]

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Comète de Hale-Bopp

Comète de Hale-Bopp
Crédits : Derke/ O’Hara/ Stone/ Getty Images

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Comète de Halley : le noyau

Comète de Halley : le noyau
Crédits : Giotto/ ESA

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Comète Wild 2 : le noyau

Comète Wild 2 : le noyau
Crédits : NASA/ JPL

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Comète Tchourioumov-Guerassimenko : le noyau

Comète Tchourioumov-Guerassimenko : le noyau
Crédits : ESA/ Rosetta/ NAVCAM

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Myriam DÉTRUY, « COMÈTES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 06 décembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/cometes/