COMÈTES

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Structure

Une comète est en général composée de quatre parties : le noyau, la chevelure ou coma, et deux queues distinctes, une queue de plasma et une queue de poussière.

Le destin de Shoemaker-Levy a montré que la densité du noyau était très faible et que des effets de marée pouvaient le briser en plusieurs morceaux. En décembre 2013, la comète Ison subit le même sort en passant à 1,2 million de kilomètres du Soleil. Lovejoy, en décembre 2011, fut l'une des rares survivantes du groupe de Kreutz, des comètes dont l'orbite frôle la surface solaire. La plupart des membres de ce groupe se brisent en plusieurs morceaux lors de leur passage au périhélie. La structure du noyau cométaire est en effet assez fragile. Comme les astéroïdes, il s’est constitué par accrétion de débris de la nébuleuse originelle, dans laquelle s'est formé le système solaire. Sa densité est faible, de l'ordre de 0,25 à 1,2 g/cm3, ce qui induit que le matériau cométaire, fait de glaces, de composés organiques et de poussières silicatées, doit être très poreux. Sa surface très sombre et irrégulière ne reflète que 3 à 4 p. 100 de la lumière qu'il reçoit. Il tourne sur lui-même, sur des périodes allant de plusieurs heures à plusieurs jours. Parmi les six noyaux cométaires observés, aucun ne ressemblait à un autre, ni par la taille ni par la forme.

La chevelure, ou coma, est l'atmosphère très fine qui entoure le noyau. Elle apparaît lorsque la comète devient active en s’approchant du Soleil : les constituants volatils sont sublimés sous l'action du rayonnement solaire et entraînent avec eux la poussière du noyau. Ce phénomène n'est pas uniforme sur l'ensemble du noyau : certaines régions sont plus actives que d'autres. Les molécules formées ont une durée de vie relativement courte, car elles se dissocient en radicaux, en atomes et en ions sous l'action du rayonnement ultraviolet. C'est à ce moment que des observations de la composition chimique peuvent être menées.

Les gaz et les poussières de la chevelure sont soumis à la gravitation et au rayonnement solaires [...]

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Comète de Hale-Bopp

Comète de Hale-Bopp
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Comète de Halley : le noyau

Comète de Halley : le noyau
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Comète Wild 2 : le noyau

Comète Wild 2 : le noyau
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Comète Tchourioumov-Guerassimenko : le noyau

Comète Tchourioumov-Guerassimenko : le noyau
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Pour citer l’article

Myriam DÉTRUY, « COMÈTES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 septembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/cometes/