COMÈTES

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Comète de Hale-Bopp

Comète de Hale-Bopp
Crédits : Derke/ O’Hara/ Stone/ Getty Images

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Comète de Halley : le noyau

Comète de Halley : le noyau
Crédits : Giotto/ ESA

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Comète Wild 2 : le noyau

Comète Wild 2 : le noyau
Crédits : NASA/ JPL

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Comète Tchourioumov-Guerassimenko : le noyau

Comète Tchourioumov-Guerassimenko : le noyau
Crédits : ESA/ Rosetta/ NAVCAM

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Orbites

Alors que les planètes et la plupart des astéroïdes ont des orbites circulaires, celles des comètes sont fortement excentriques. Elles prennent la forme d'ellipses allongées, de paraboles, voire d'hyperboles. Par ailleurs, contrairement aux planètes et aux astéroïdes, elles circulent pour la plupart sur des orbites inclinées par rapport au plan de l'écliptique. Elles peuvent avoir un mouvement prograde (dans le même sens que les planètes et le Soleil) ou rétrograde.

La détermination de l'orbite cométaire est importante pour prévoir et effectuer des observations dans les meilleures conditions, préparer une mission spatiale partant à la rencontre d'un tel objet, estimer les possibilités d'impact avec la Terre, ainsi que déterminer l'origine des comètes.

Jusqu'en 1996, on distinguait deux grandes catégories de comètes : celles dont la période orbitale était supérieure à 200 ans étaient appelées « comètes à longue période », et celles dont la période orbitale se situait en deçà étaient appelées « comètes à courtes périodes ». Ce schéma de classification a été revu en fonction des plus récents modèles de l'origine et de l'évolution dynamique des comètes. La principale division entre les comètes est définie par le paramètre de Tisserand, T, qui est une mesure de l'influence de Jupiter sur la dynamique de la comète. Les comètes pour lesquelles T<2 sont appelées des comètes « presque isotropes » (nearly isotropic) parce qu'elles ont une distribution d'inclinaisons assez uniforme. Elles comprennent les comètes à longue période et celles de la famille de Halley. Les comètes pour lesquelles T>2 sont des comètes « écliptiques » car leur orbite reste proche du plan de l'écliptique. Elles comprennent les objets de la famille de Jupiter et les centaures, de petits objets originaires des ceintures de comètes aux confins du système solaire, et qui naviguent aujourd'hui entre Jupiter et Neptune. En 2006, une nouvelle catégorie a vu le jour après que des astronomes ont remarqué une petite activité cométaire sur une dizaine d'astéroïdes de [...]


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HALLEY ÉTABLIT LA PÉRIODICITÉ DES COMÈTES

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Jusqu'à la fin du xviie siècle, on ne sait pratiquement rien des comètes, bien que Tycho Brahe ait démontré que ces objets n'appartiennent pas à l'atmosphère terrestre. On soupçonne cependant qu'elles peuvent venir de très loin, sur des orbites paraboliques. Newton, in […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/halley-etablit-la-periodicite-des-cometes/#i_26473

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CÉNOZOÏQUE

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Dans le chapitre « Impacts d'objets extraterrestres »  : […] La découverte d'un enrichissement exceptionnel en iridium dans une couche d'argile très fine au contact des strates crétacées et paléogènes affleurant près de Gubbio (Italie) a alerté la communauté scientifique sur des relations possibles entre des catastrophes terrestres, comme les extinctions en masse, et des collisions entre la Terre et des objets extraterrestres. Toute jeune, la Terre a subi […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/cenozoique/#i_26473

CHINOISE (CIVILISATION) - Sciences et techniques

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Dans le chapitre « Astronomie »  : […] L'astronomie ( tianwen ) constitue un ensemble de spéculations et de pratiques tournées vers l'utilisation des phénomènes célestes à des fins politiques. Les astronomes-astrologues-calendéristes ( chouren ) étaient des fonctionnaires affectés au bureau d'Astronomie (significativement, la nomenclature chinoise des étoiles et constellations s'inspire bien plus de la terminologie administrative que d […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/chinoise-civilisation-sciences-et-techniques/#i_26473

EDGEWORTH-KUIPER CEINTURE DE

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En 1992, la découverte du premier objet transneptunien par les astronomes David C. Jewitt et Jane X. Luu a fait resurgir l'idée, avancée indépendamment par Kenneth E. Edgeworth en 1949 et Gerard P. Kuiper en 1951, de l'existence d'une ceinture de comètes évoluant sur des orbites quasi circulaires au-delà de l'orbite de Neptune. Depuis lors, les découvertes de tels petits corps se sont succédé : […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/ceinture-de-edgeworth-kuiper/#i_26473

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Le 4 juillet 2005, un projectile fabriqué par l'homme percute pour la première fois un noyau cométaire, en l'occurrence celui de la comète Tempel 1, alors située à 133 millions de kilomètres de la Terre. Ce projectile a été largué par la sonde Deep Impact de la N.A.S.A., lancée le 12 janvier 2005. La sonde doit ensuite se diriger vers la comète périodique Boethin, mais celle-ci n'ayant pu être dé […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/mission-epoxi/#i_26473

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ESPACE (CONQUÊTE DE L') - Succès et désillusions

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EXOBIOLOGIE

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EXPLORATION DU SYSTÈME SOLAIRE (notions de base)

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HALLEY EDMUND (1656-1742)

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Fils d'un riche marchand de savon londonien, Halley est très tôt attiré par l'astronomie. À vingt ans, il rencontre John Flamsteed, astronome royal, qui travaille à établir un catalogue des étoiles de l'hémisphère boréal. Halley décide d'en faire autant pour l'hémisphère austral et part à Sainte-Hélène, où il restera deux ans. À son retour, il publie le Catalogus stellarum australium (1679). En é […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/edmund-halley/#i_26473

HERSCHEL MISSION

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INTERPLANÉTAIRE MILIEU

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Dans le chapitre « Les queues cométaires »  : […] Un autre témoignage d'un contenu matériel de l'espace interplanétaire vient de l'observation des queues de comètes. Isaac Newton imaginait que la friction des noyaux cométaires sur un « éther » interplanétaire arrachait les constituants les plus volatils qui formaient la queue cométaire. Mais les queues des comètes s'orientent systématiquement dans une direction radiale anti-solaire. Elles ne res […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/milieu-interplanetaire/#i_26473

MARSDEN BRIAN G. (1937-2010)

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  • Erik GREGERSEN
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L'astronome britannique Brian Marsden a dirigé de 1968 à 2000 le Bureau central des télégrammes astronomiques de l'Union astronomique internationale (International Astronomical Union, I.A.U.), qui transmet à la communauté scientifique les informations concernant les objets et phénomènes nouvellement découverts : comètes, planètes mineures, novae et supernovae, étoiles variables... Né le 5 août 193 […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/brian-g-marsden/#i_26473

MESSIER CHARLES (1730-1817)

  • Écrit par 
  • Universalis
  •  • 247 mots

L’astronome français Charles Messier fut le premier à compiler un catalogue systématique des nébuleuses et des amas d’étoiles. À l’époque de Messier, le terme « nébuleuse » était utilisé pour désigner n’importe quelle source lumineuse céleste d’aspect diffus. Né le 26 juin 1730 à Badonviller (aujourd’hui dans le département de Meurthe-et-Moselle), Messier entre, en 1751, au service de l’astronome […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/charles-messier/#i_26473

OORT JAN HENDRIK (1900-1992)

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  • James LEQUEUX
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Sans conteste un des astronomes les plus importants du xx e  siècle, Jan Oort est né à Franeker, aux Pays-Bas, le 28 avril 1900. Il eut une carrière scientifique extrêmement longue et féconde, puisqu'il était encore en pleine activité quelques années avant sa mort, survenue le 5 novembre 1992. Il fait ses études à l'université de Groningue, où il est l'élève de Jacobus Cornelius Kapteyn (1851-1922 […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/jan-hendrik-oort/#i_26473

ORIGINE DE LA VIE

  • Écrit par 
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Dans le chapitre « Des molécules organiques d'origine extraterrestre ? »  : […] Les radioastronomes ont découvert que la chimie organique est particulièrement active dans les nuages denses de gaz et de poussières interstellaires bien que la température y soit très basse (environ — 260  0 C) et que les molécules y soient très diluées. Comme les molécules organiques interstellaires sont enrichies en deutérium par rapport à l'hydrogène interstellaire, leur synthèse a vraisembla […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/origine-de-la-vie/#i_26473

PHÉNOMÈNE (sciences)

  • Écrit par 
  • Bernard PIRE
  •  • 790 mots

Selon l'étymologie grecque ( phainomenon , « ce qui apparaît »), un phénomène est un événement qui se produit à un certain moment par opposition à ce qui est immuable. Pour les physiciens ioniens ( vi e  siècle av. J.-C.), la science des phénomènes consiste à établir des relations intelligibles, et souvent mathématiques, qui rendent compte du changement dans les phénomènes. La notion de phénomène […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/phenomene-sciences/#i_26473

ROSETTA, sonde spatiale

  • Écrit par 
  • Philippe HENAREJOS
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Dans le chapitre « Les objectifs de Rosetta »  : […] Les comètes sont de petits corps faits de glaces et de roches qui gravitent autour du Soleil sur des orbites très elliptiques. Ces trajectoires les conduisent à s’approcher périodiquement du Soleil, à moins de cinq unités astronomiques (1 ua correspondant à la distance moyenne Terre-Soleil), ce qui entraîne la sublimation en gaz d’une partie de la glace qui se trouve à leur surface. Cette envelopp […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/rosetta-sonde-spatiale/#i_26473

SHOEMAKER EUGENE (1928-1997)

  • Écrit par 
  • Bernard PIRE
  •  • 652 mots
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L'astrophysicien et géologue Eugene Merle Shoemaker est décédé le 18 juillet 1997 des suites d'un accident de voiture lors d'un voyage consacré à la recherche d'impacts d'astéroïdes en Australie. Né le 28 avril 1928 à Los Angeles, il avait effectué ses études universitaires à l'institut de technologie de Californie (le Caltech) à Pasadena, puis à l'université de Princeton, où il soutint sa thèse d […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/eugene-shoemaker/#i_26473

TECTITES

  • Écrit par 
  • Paul PELLAS
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Dans le chapitre « Origine des tectites »  : […] Darwin, en 1844, attira l'attention du monde savant sur ces objets en décrivant une tectite « en bouton », recueillie en Australie, qu'il considérait comme une bombe volcanique ayant été projetée dans l'atmosphère. En 1900, Eduard Suess, qui attribua le nom de tectites à ces verres, y voyait des météorites vitrifiées. Depuis lors, les difficultés pour expliquer à la fois les formes de certaines te […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/tectites/#i_26473

TOUNGOUSKA ÉVÉNEMENT DE LA

  • Écrit par 
  • François ARBEY
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Du fait des problèmes posés, l'étude de l'événement de la Toungounska est d'un intérêt exceptionnel. Une énorme explosion en altitude, le 30 juin 1908, fut accompagnée de phénomènes optiques, acoustiques et mécaniques très importants, observables en Sibérie centrale dans une zone de quelque 1 500 kilomètres de diamètre. Une boule de feu éclatante traversa le ciel clair en laissant le long de sa tr […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/evenement-de-la-toungouska/#i_26473

UNIVERS

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Dans le chapitre «  Les planètes »  : […] Nous allons en quelques lignes décrire le cortège planétaire du système solaire. Les caractéristiques des planètes, que l'on subdivise en planètes telluriques (Mercure, Vénus, la Terre et Mars) et en planètes géantes (Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune), sont détaillées dans les tableaux 1, 2 et 3 de l'article planètes . Quelques points importants méritent d'être signalés : deux planètes, Vénus […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/univers/#i_26473

UNIVERS (notions de base)

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  • Universalis
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Dans le chapitre « Le système solaire »  : […] Le Soleil est une des deux cents milliards d’étoiles que compte notre Galaxie, la Voie lactée. Nous connaissons bien les neuf grosses planètes qui tournent autour de lui, toutes dans le même sens et presque dans le même plan : Mercure, Vénus, la Terre, Mars, Jupiter, Saturne, Neptune, Uranus et Pluton (de gauche à droite ci-dessous). À noter que, depuis 2006, la notion de planète a été modifiée p […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/univers-notions-de-base/#i_26473

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  • Écrit par 
  • Jacques CROVISIER
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L'astronome américain Fred Lawrence Whipple, spécialiste du système solaire et des comètes, est à l'origine du modèle de la « boule de neige sale » , qui est à la base de notre conception moderne des noyaux cométaires. Né le 5 novembre 1906 à Red Oak (Iowa), Fred Whipple est mort le 30 août 2004 à Cambridge (Massachusetts). Il commence sa longue carrière par une thèse sur les étoiles variables pas […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/fred-lawrence-whipple/#i_26473

ZODIACALE LUMIÈRE

  • Écrit par 
  • René DUMONT
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Dans le chapitre « Motifs d'intérêt, comme signal ou comme bruit »  : […] Historiquement, le nuage interplanétaire a toujours bénéficié d'un intérêt lié aux interrogations sur la formation et l'évolution du système solaire. Au milieu du xix e  siècle, la théorie de Robert Mayer n'attribuait rien moins que l'entretien de l'énergie solaire aux impacts de matière météoritique. Actuellement, le problème le plus ardu est celui du bilan évolutif entre les apports cométaires o […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/lumiere-zodiacale/#i_26473

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Pour citer l’article

Myriam DÉTRUY, « COMÈTES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/cometes/