COMÈTES

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Orbites

Alors que les planètes et la plupart des astéroïdes ont des orbites circulaires, celles des comètes sont fortement excentriques. Elles prennent la forme d'ellipses allongées, de paraboles, voire d'hyperboles. Par ailleurs, contrairement aux planètes et aux astéroïdes, elles circulent pour la plupart sur des orbites inclinées par rapport au plan de l'écliptique. Elles peuvent avoir un mouvement prograde (dans le même sens que les planètes et le Soleil) ou rétrograde.

La détermination de l'orbite cométaire est importante pour prévoir et effectuer des observations dans les meilleures conditions, préparer une mission spatiale partant à la rencontre d'un tel objet, estimer les possibilités d'impact avec la Terre, ainsi que déterminer l'origine des comètes.

Jusqu'en 1996, on distinguait deux grandes catégories de comètes : celles dont la période orbitale était supérieure à 200 ans étaient appelées « comètes à longue période », et celles dont la période orbitale se situait en deçà étaient appelées « comètes à courtes périodes ». Ce schéma de classification a été revu en fonction des plus récents modèles de l'origine et de l'évolution dynamique des comètes. La principale division entre les comètes est définie par le paramètre de Tisserand, T, qui est une mesure de l'influence de Jupiter sur la dynamique de la comète. Les comètes pour lesquelles T<2 sont appelées des comètes « presque isotropes » (nearly isotropic) parce qu'elles ont une distribution d'inclinaisons assez uniforme. Elles comprennent les comètes à longue période et celles de la famille de Halley. Les comètes pour lesquelles T>2 sont des comètes « écliptiques » car leur orbite reste proche du plan de l'écliptique. Elles comprennent les objets de la famille de Jupiter et les centaures, de petits objets originaires des ceintures de comètes aux confins du système solaire, et qui naviguent aujourd'hui entre Jupiter et Neptune. En 2006, une nouvelle catégorie a vu le jour après que des astronomes ont remarqué une petite activité cométaire sur une dizaine d'astéroïdes de [...]

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Comète de Hale-Bopp

Comète de Hale-Bopp
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Comète de Halley : le noyau

Comète de Halley : le noyau
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Comète Wild 2 : le noyau

Comète Wild 2 : le noyau
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Comète Tchourioumov-Guerassimenko : le noyau

Comète Tchourioumov-Guerassimenko : le noyau
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Myriam DÉTRUY, « COMÈTES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 17 janvier 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/cometes/