AUTELS

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L'offrande d'un présent est destinée à obtenir la faveur de celui auquel on l'adresse, l'échange de dons manifeste l'amitié, et le partage du repas a longtemps signifié l'intimité.

Les relations des hommes avec la divinité se ressentent de ces schèmes. On a d'abord sacrifié des victimes ou présenté des mets. Mais la différence entre ces rites n'est pas essentielle, car ils consistent tous deux à offrir un repas à la divinité, à lui consacrer des biens ; ils peuvent coexister dans un culte.

L'évolution des croyances religieuses spiritualise l'offrande. La première étape est assurément l'abolition des sacrifices humains. Puis vient l'holocauste, qui fait monter vers les puissances célestes la fumée d'une victime ou d'un mets. Enfin des substances aromatiques leur sont offertes : encens dans le vieux monde, copal chez les Aztèques et les Mayas, tabac chez les Indiens d'Amérique du Nord.

Le sacrifice du Christ n'entre dans aucune de ces catégories ; c'est pourquoi il faut envisager à part tout ce qui est propre au culte chrétien.

L'évolution ainsi notée n'exclut pas les régressions : selon le témoignage du prophète Jérémie, des Hébreux apostats revinrent aux sacrifices humains pendant la période de décadence du royaume d'Israël (Jér., 7, 32) ; chez les Aztèques, cette pratique semble s'être généralisée deux siècles seulement avant la conquête du Mexique par les Espagnols. En outre, l'évolution des croyances religieuses tendait à distinguer deux catégories : le profane et le sacré. Il convenait donc de soustraire l'offrande au profane, par un rite de purification, et de la faire entrer dans le sacré pour que la divinité puisse l'agréer.

Sacrifice humain chez les Aztèques

Photographie : Sacrifice humain chez les Aztèques

Photographie

Destiné à assurer la marche du monde, le sacrifice humain, souvent pratiqué par arrachage du cœur, était un élément central de la religion aztèque. Codex mexicain, parchemin. Biblioteca nazionale centrale, Florence. 

Crédits : Bridgeman Images

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Utilisant ces données, le culte a créé l'autel. En raison de cette dépendance, ses formes sont avant tout déterminées par les rites, ce qui n'exclut pas d'autres influences.

Autels et cultes

Il y a plusieurs [...]


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Louis LÉVY, « AUTELS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/autels/