ARABIE SAOUDITE

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Nom officielRoyaume d'Arabie Saoudite (SA)
Chef de l'État et du gouvernementLe roi Salman ben Abdelaziz al-Saoud (depuis le 23 janvier 2015)
CapitaleRiyad
Langue officiellearabe
Unité monétairerial saoudien (SAR)
Population36 687 000 (estim. 2022)
Superficie (km2)2 149 690

Grand comme quatre fois la France (son territoire couvre 2 240 000 km2), le royaume saoudien occupe plus des quatre cinquièmes de la péninsule arabique (Jazirat al-‘Arab), charnière entre l'Afrique et l'Asie, grand vivier en hommes à travers les âges, foyer d'origine de la religion islamique et dépositaire de près du quart des réserves mondiales de pétrole.

Arabie Saoudite : carte physique

Carte : Arabie Saoudite : carte physique

Carte physique de l'Arabie Saoudite. 

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Arabie Saoudite : drapeau

Dessin : Arabie Saoudite : drapeau

Arabie Saoudite (1973). La devise centrale – sur champ vert, couleur traditionnelle de la dynastie des Fatimides – se lit de droite à gauche « La illaha illa llah wa Muhammad rasul Allah » et se traduit littéralement « Il n'y a de Dieu que Dieu et Mahomet est le prophète de Dieu »... 

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Géographie

Le royaume est né dans la province centrale de la péninsule, le Najd, une plate-forme peu élevée, traversée du nord au sud par la chaîne de Touaiq, d'où partent des wadis (cours d'eau non permanents) qui se dirigent vers le golfe Arabo-Persique, comme le wadi Hanifa au sud de Riyad, ou vers l'ouest, comme le grand wadi Ar-Rummah. Le Najd est ponctué par de nombreuses oasis, souvent nourries par des nappes d'eaux souterraines, notamment dans le Qasim, autour de la ville de Buraydah, plus loin dans le ‘Arid, où s'étend la capitale du pays, Riyad, et autour de l'oasis de Kharj. Le Najd est isolé du Croissant fertile par les déserts d'An-Nafoud et d'Ad-Dahna' et n'a pas d'accès direct à la mer, ce qui explique son isolement relatif par rapport aux grands empires qui se sont succédé dans la région.

À l'ouest du Najd s'étend la grande province du Hijaz, tout au long de la mer Rouge. Cette province, où se trouvent les hauts lieux de l'islam (La Mecque et Médine), tient son nom du hijaz (barrière) formé par une partie de la chaîne de montagnes qui s'étend sur plus de 2 000 kilomètres du port d'‘Aqaba, en Jordanie, jusqu'au Yémen. La plaine côtière, appelée Tihama, est marquée de ports souvent très anciens, le plus important étant celui de Djeddah, accès maritime traditionnel des pèlerins de La Mecque. À l'est du Najd s'étend la province pétrolifère du Hassa, sur 550 kilomètres le long du Golfe. Mieux pourvu en eau, le Hassa a toujours connu une certaine activité agricole, notamment autour de Hofouf et de Qatif, deux oasis marquées par une vieille présence chiite. Contrairement au Najd, où le climat est très sec, les côtes du Hijaz, comme celles du Hassa, connaissent souvent un taux d'humidité étouffant. Le Rub‘ al-Khali (ou Ar-Ramla), enfin, est le grand « Quart vide », un immense désert, particulièrement aride, souvent privé de la moindre goutte de pluie pendant plusieurs années de suite, qui sépare le royaume saoudien au sud des montagnes de l'Oman et du Yémen. Le premier Européen à le traverser fut Bertram Thomas en 1930, les nomades ne fréquentant que ses lisières. Aujourd'hui, il est le théâtre d'une intense activité de prospection pétrolière.

La Mecque (Arabie Saoudite)

Photographie : La Mecque (Arabie Saoudite)

Grande Mosquée de La Mecque (Haram). En arrière-plan, la Ka'ba, construite selon la tradition sur l'emplacement de la maison de Dieu. 

Crédits : Neil Turner/ The Image Bank/ Getty Images

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Médine (Arabie Saoudite)

Photographie : Médine (Arabie Saoudite)

La mosquée qui abrite le tombeau du Prophète, à Médine. 

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Le pays est aride. Au cours de son histoire, la sécheresse a poussé les populations nomades à émigrer, provisoirement ou définitivement, surtout vers le nord – en Irak (d'où le vieux dicton « le Najd est fertile en hommes, l'Irak en nourriture ») et en Syrie –, et vers l'ouest – en Égypte et en Afrique du Nord. Jusqu'à nos jours, lorsque les précipitations se font rares, les prières pour la pluie (dites d'istisqa') sont conduites par les dirigeants du pays, à commencer par le roi lui-même. Mais avant que des barrages ne fussent construits à partir des années 1960, nombreuses étaient les oasis en bordure ou en aval des wadis qui étaient subitement prises sous les flots d'une précipitation soudaine. Certains bourgs devaient alors être entièrement reconstruits. Seule la région du ‘Assir, en bordure du Yémen, peut bénéficier des moussons saisonnières venues de l'océan Indien (250 mm d'eau en moyenne annuelle). À Riyad, la température atteint souvent 45 0C en été, et peut tomber à 0 0C en janvier.

Cette aridité explique pourquoi seulement 0,2 p. 100 du territoire souadien est effectivement cultivé. La ressource principale du pays était le pastoralisme nomade, les tribus se déplaçant au sein d'une dira (domaine tribal), plus ou moins exclusive, à la recherche de l'eau et du pâturage. Le passage d'un mode de production à un autre par une tribu ou par un de ses segments n'était pas rare, ce qui impliquait une sédentarisation dans certains cas, un retour au nom [...]

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Pour citer l’article

Philippe DROZ-VINCENT, Ghassan SALAMÉ, « ARABIE SAOUDITE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 mai 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/arabie-saoudite/