VITALISME

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La naissance du vitalisme

Le vitalisme s'est donc affirmé contre le mécanisme cartésien qui était fondé sur le principe d'inertie (inertie de la matière). Or l'inertie (du latin iners, inertis : inhabile à, sans capacité, sans énergie, inactif) est exactement le contraire du vivant.

Au xviiie siècle, Paul Joseph Barthez (1734-1806) attribue les phénomènes de la vie à un « principe vital », distinct des forces physico-chimiques et de l'âme pensante. Médecin de l'École de Montpellier, il se réclame explicitement de la tradition hippocratique : « J'appelle principe vital de l'homme la cause qui produit tous les phénomènes de la vie dans le corps humain. Le nom de cette cause est assez indifférent et peut être pris à volonté. Si je préfère celui de principe vital, c'est qu'il présente une idée moins limitée que le nom d'impetum faciens (to énormôn) que lui donnait Hippocrate, ou autres noms par lesquels on a désigné la cause des fonctions de la vie. » On retiendra également le nom de Théophile de Bordeu (1722-1776), théoricien de l'École de Montpellier, à qui Diderot (1713-1784) fait tenir le rôle du médecin dans Le Rêve de d'Alembert : « Voyez-vous cet œuf ? c'est avec cela qu'on renverse toutes les écoles de théologie, et tous les temples de la terre... » Rompant avec l'âge métaphysique, le matérialisme « dynamique » de Diderot contribua à évacuer la question théologique de la création et ouvrit de ce fait un nouveau panorama épistémologique. Jacques Roger dira que, dans Le Rêve de d'Alembert, coexistent une vision mécaniste de la nature héritée de Lucrèce et une théorie de la sensibilité qui préfigure le vitalisme.

Comme l'analyse si bien Canguilhem : « Si étrange que cette affirmation puisse d'abord paraître, les vitalistes du xviiie siècle ne sont pas, comme [...]

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Portrait présumé de René Descartes, S. Bourbon

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Marie-Christine MAUREL, « VITALISME », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 03 décembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/vitalisme/