THÉ

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Le thé est une boisson stimulante obtenue par infusion des feuilles du théier. Ce dernier, originaire du sud de la Chine et de l'Assam, est un arbuste – Camellia sinensis – qui appartient à la famille des Théacées. Il peut atteindre de 10 à 15 mètres de hauteur à l'état sauvage, mais en culture il est taillé pour ne pas dépasser de 1 à 1,50 mètre de hauteur. Arbuste du monde tropical, il exige toutefois davantage d'humidité que de chaleur, ce qui fait que sa culture peut être pratiquée dans des zones montagneuses du monde tropical jusqu'à 1 000 mètres d'altitude.

Consommation du thé

Connu depuis des millénaires en Chine, où ses vertus stimulantes permettaient de soulager les fatigues et de rester en éveil, le thé était déjà largement consommé dans toute la Chine au sud du Yangzi dès les ve et ive siècles avant J.-C. Cette consommation de cha (terme désignant le thé en Chine) se faisait souvent accompagnée de plantes aromatiques, d'épices, de gingembre, de lait ou d'oignons. Le thé a été introduit en Europe par les Portugais dès le xvie siècle. Sa consommation ne s’est toutefois véritablement développée qu’à partir de la seconde moitié du xviie siècle grâce à la Compagnie (néerlandaise) des Indes orientales qui a longtemps assuré la plus grande part des importations depuis l'Asie orientale vers l'Angleterre, l'Europe et l'Amérique du Nord. Le thé peut être consommé en tant que boisson de table : il se prend alors léger, chaud, sans sucre ni lait ajouté. Il est également consommé dans l'après-midi – c'est le five o'clock tea des Anglais – et de plus en plus au petit déjeuner, venant alors se substituer au café. L’importante consommation de thé des habitants des îles Britanniques constitue un héritage de l’époque où l’Inde constituait le fleuron de l’Empire colonial britannique. À partir de la fin du xxe siècle, les thés glacés, parfumés à la menthe, à la pêche… ont envahi, dans bie [...]


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  • : professeur émérite à l'université de Paris-Ouest-Nanterre-La Défense, correspondant national de l'Académie d'agriculture de France

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Pour citer l’article

Jean-Paul CHARVET, « THÉ », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/the/