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La vie rêvée

C'est le feuilleton, non point le roman, qui a créé le roman-feuilleton, lui a donné ses lois, ses thèmes, en un mot l'a institué en genre. En effet, lorsque apparurent les grands quotidiens à bon marché dont le prototype fut La Presse d'Émile de Girardin en 1836, ces nouveaux journaux publièrent des feuilletons romanesques, plus susceptibles d'attirer la ferveur des lecteurs que les feuilletons dramatiques, musicaux, etc., des anciennes gazettes. On débite d'abord en tranches des romans déjà écrits, mais bientôt Paul de Kock, Frédéric Soulié et surtout Alexandre Dumas père inaugurent le roman-feuilleton proprement dit, rédigé pour paraître par épisodes, et qui demande vite la collaboration de « nègres ». Dumas, en particulier, met au point une technique, qui tient le lecteur en haleine : la fin de chaque épisode amorce brillamment l'épisode suivant. Plusieurs intrigues courent parallèlement. D'abondants dialogues aèrent le texte.

On comprend que la forme même du feuilleton convient au thème de la poursuite, de la recherche d'une personne ou d'un objet, d'un complot à fomenter ou à dévoiler. Mais, si le feuilleton vit nécessairement au jour le jour, il doit entretenir le besoin d'idéal de son public : à long terme, le méchant est puni, la vertu récompensée. Pourtant, ce manichéisme n'est pas absolument gratuit, du moins chez Eugène Sue, qui, en 1842, avec Les Mystères de Paris publiés dans Le Journal des débats, fait un coup de génie : il dépayse sur place son lecteur en représentant les faubourgs et les bas-fonds de la capitale et en inventant des personnages ambigus qui, tout en étant nobles et purs, fréquentent le monde du crime ou sont contraints d'y vivre.

Sous la pression de ses lecteurs, Sue évoquera de moins en moins les classes dangereuses et de plus en plus les classes laborieuses. Ainsi contribuera-t-il largem [...]


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Jean CABRIÈS, « ROMAN - Essai de typologie », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/roman-essai-de-typologie/