PÉRISSODACTYLES

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Le nombre impair de doigts chez les chevaux, les zèbres, les ânes, les tapirs et les rhinocéros avait déjà conduit Linné en 1754 à rassembler ces Ongulés (Mammifères à sabots) dans un ordre particulier qu'il appelait : Jumentae. Depuis lors, bien des appellations se sont succédé pour nommer cet ensemble, sans que des retraits ou des adjonctions le modifient notablement. Le terme de Perissodactyla, proposé par Owen en 1848 et toujours utilisé, se réfère précisément au nombre impair de doigts que possèdent ces animaux en général. Il n'est cependant pas tout à fait satisfaisant, car quelques formes fossiles, indiscutablement apparentées aux Périssodactyles, ne possèdent pas toujours un nombre impair de doigts, et les tapirs actuels ont 4 doigts aux membres antérieurs et 3 aux membres postérieurs. Aussi préfère-t-on aujourd'hui prendre plutôt en considération la position de l'axe du membre. Chez tous les animaux cités plus haut, cet axe passe par le doigt III, à la main comme au pied, et le terme de mésaxonien lève toute ambiguïté sur l'ensemble qu'il désigne. Quoi qu'il en soit de ces aléas du vocabulaire utilisé dans la classification, l'ensemble des Ongulés mésaxoniens, très généralement imparidigités, que l'on désigne ici sous le nom de Périssodactyles représente un ordre aux étroites relations phylogénétiques. Parmi eux, le cheval actuel est l'aboutissement d'une lignée évolutive s'enracinant dans l'Éocène, parfaitement jalonnée par des genres fossiles bien connus, présentant une adaptation croissante à la course et atteignant sa plus totale perfection chez cet animal, qui fut probablement, après le chien, le deuxième à être domestiqué par l'homme.

Caractères généraux

Les Périssodactyles sont définis sans ambiguït [...]


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Sabots

Sabots
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Équidés : orthogenèse

Équidés : orthogenèse
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Cheval : surface de prémolaire

Cheval : surface de prémolaire
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Tapir terrestre

Tapir terrestre
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Écrit par :

  • : docteur ès sciences, maître assistant à l'université de Paris-VII

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Voir aussi

ANATOMIE ANIMALE    CHEVAL    CORNE    ÉQUIDÉS    PHYLOGÉNIE ou PHYLOGENÈSE    RHINOCÉROTIDÉS    SABOT    TAPIRIDÉS

Pour citer l’article

Robert MANARANCHE, « PÉRISSODACTYLES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 06 décembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/perissodactyles/