PÉRISSODACTYLES

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Équidés

Particularités anatomiques

Tous les Equidae actuels sont des animaux hauts sur pattes à l'encolure allongée, possédant une queue de longueur variable, plus ou moins fournie. La crinière – quand elle existe – est toujours dressée chez les espèces sauvages.

La formation tégumentaire la plus remarquable est constituée par un véritable sabot. À la face intérieure des membres, des plaques cornées, les châtaignes, représentent peut-être les vestiges des ongles des doigts I disparus. Seuls les chevaux ont des châtaignes aux membres antérieurs et postérieurs. Au niveau des articulations entre les métapodes et les phalanges, les chevaux ont aussi des ergots qui seraient les traces des ongles des doigts II et IV, car, chez les espèces actuelles, le doigt III subsiste seul : les Équidés (et eux seuls) sont des solipèdes. Cependant, sur le squelette, les vestiges des métapodes III et IV sont toujours présents sous la forme de fines baguettes.

Équidés : orthogenèse

Équidés : orthogenèse

Diaporama

L'orthogenèse chez les Équidés (augmentation de la taille, diminution du nombre des doigts, spécialisation des dents mâchelières) depuis le début (Éocène) jusqu'à la fin (Pliocène) de l'ère tertiaire. 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Le crâne, allongé, montre une large communication entre les fosses orbitaires et temporales. La denture a pour formule :

Les canines font généralement défaut chez les femelles. Les molaires et prémolaires ont une croissance prolongée, leur table d'usure présente des crêtes d'émail entourées de cément. Elles appartiennent au type lophodonte.

Cheval : surface de prémolaire

Cheval : surface de prémolaire

Dessin

Schéma de la surface triturante de la dernière prémolaire supérieure gauche du cheval (d'après Simpson). 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Systématique et répartition géographique

La classification des Equidae demeurant controversée, on adoptera ici celle de G. G. Simpson, qui a le double mérite d'être la plus simple et de respecter la règle d'antériorité. Tous les Equidae actuels sont ainsi rassemblés dans le genre unique Equus, comportant 6 espèces, elles-mêmes divisées en sous-espèces. La totalité des chevaux actuels appartient à l'espèce E. caballus. La seule sous-espèce sauvage connue a été découverte sur les versants des monts Altaï en 1879 par l'explorateur russe Prjewalski, elle est scientifiquement dénommée Equus caballus prjewalskii.

Il est possible que le [...]


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Sabots

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Équidés : orthogenèse

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Cheval : surface de prémolaire

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Tapir terrestre

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Écrit par :

  • : docteur ès sciences, maître assistant à l'université de Paris-VII

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Pour citer l’article

Robert MANARANCHE, « PÉRISSODACTYLES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 29 janvier 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/perissodactyles/