CHIEN

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Carnivore domestique dont l'histoire accompagne celle de l'homme. Classe : Mammifères ; ordre : Carnivores ; sous-ordre : Caniformes ; famille : Canidés.

D'une race à l'autre, les chiens présentent une grande variété morphologique du fait de la sélection effectuée par l'homme, ce dernier ayant exploité au maximum toutes les possibilités de l'espèce (multiples croisements, sélection de certaines anomalies telles que le nanisme, le prognathisme...). Leur tête peut être écrasée, courte ou longue, leurs oreilles dressées ou tombantes, voire « découpées » chirurgicalement par l'homme, leurs membres trapus ou effilés. Leur taille et leur poids varient de 15-20 centimètres et 1 kilogramme (chihuahua) à 80-90 centimètres (Irish Wolfhound) et 100 kilogrammes (mastiff).

La biologie moléculaire a permis de montrer que le chien est issu du loup (Canis lupus) et non pas du chacal ou du coyote. Sa domestication remonterait à quelque 10 000 ans avant J.-C. Déifié au cours des âges, le chien a été intimement lié à la vie sociale de la plupart des civilisations. Les Égyptiens et les Romains tentèrent les premiers de créer des races en fonction de la taille des proies qu'ils voulaient chasser et de leur agrément. À la fin de l'Antiquité, la diversification des races est déjà importante. Très vite ensuite, l'homme, en se déplaçant avec son compagnon, propage dans le monde entier le procédé de la sélection des races. C'est à la fin du xixe siècle que l'on va véritablement fixer les races, en accordant de l'intérêt à la morphologie du chien et en établissant des standards (description officielle et détaillée pour chaque race). À cette époque, beaucoup de races de chiens de compagnie voient le jour. On distingue déjà les lévriers, les molosses, les chiens de traîneau, les chiens de chasse, les chiens d'arrêt. Le psychisme du chien est alors sélectionné comme sa robustesse et sa longévité.

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Pour citer l’article

Marie-Claude BOMSEL, « CHIEN », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 29 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/chien/