INCENDIES

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L'évolution des incendies

Un incendie évolue différemment selon le milieu dans lequel il s'est déclaré : milieu fermé ou milieu ouvert.

Les feux en milieu fermé

En milieu fermé, l'incendie évolue irrémédiablement vers un accident thermique qui peut être de deux types : explosion de fumées (backdraft) ou embrasement généralisé éclair (E.G.E., dit encore flash-over). Après l'incendie d'une chambre mansardée le 14 septembre 2002, à Neuilly-sur-Seine, au cours duquel un E.G.E. provoque le décès de cinq sapeurs-pompiers de la caserne de Champerret (Paris), le ministère de l'Intérieur publie, l'année suivante, un guide de formation pour ce type d'accidents et les centres de formation se dotent progressivement de caissons à accidents thermiques qui permettent de simuler et de prévenir ce type de feux.

L'explosion de fumées se produit dans un local hermétiquement clos. La combustion utilise progressivement l'oxygène de la pièce. Les surfaces vitrées, si elles existent, chauffent et se couvrent d'une suie noire. Des explosions sont parfois décelables de l'extérieur. Il suffit ensuite qu'un appel d'air (ouverture d'une porte, bris d'un carreau, etc.) se produise pour que toutes les fumées accumulées sous pression et privées d'oxygène s'embrasent et explosent lors de leur expulsion du local.

Dans le cas de l'E.G.E., le local est semi-fermé. Une porte est restée entrouverte, le local enfumé communique avec une pièce ouverte. Cette fois-ci, les fumées s'échappent vers le haut, elles suivent le parcours du plafond. La température de la pièce est de plus en plus élevée. Des échanges ont lieu entre les fumées du foyer et l'air frais provenant de l'extérieur. Très vite, l'incendie atteint un stade de non-retour. Les températures relevées dans la pièce sont comprises entre 600 et 1 200 0C. Le feu reste cantonné au foyer initial, mais le mobilier et l'ensemble des accessoires de la pièce atteignent progressivement la chaleur du foyer sans pour autant brûler. Là encore, comme dans le cas de l'explosion de fumées, l'augmentation de chaleur produit des gaz de pyrolyse imbrûlés qui transmettent de l'énergie à la pièce et au mobilier, et qui, à leur tour, redistribuent de l'énergie au foyer initial. Au plafond, les fumées imbrûlées s'enflamment et forment des langues de feu. Cette étape de l'incendie est appelée roll-over. Il précède l'embrasement généralisé éclair qui correspond à l'embrasement simultané de tout ce qui se trouve dans la pièce. Même les objets les plus distants du foyer initial s'enflamment soudainement et instantanément.

Les feux de forêt

En milieu ouvert, si l'incendie n'est pas éteint, celui-ci se propage et utilise tous les combustibles possibles pour s'alimenter jusqu'à ce que ceux-ci disparaissent. Typiquement, c'est le cas d'un feu de forêt. Celui-ci se propage de proche en proche ou par bonds.

Incendies en Grèce

Photographie : Incendies en Grèce

Incendies dans le sud du Péloponnèse (Grèce), photographiés par le satellite Envisat le 24 août 2007. 

Crédits : ESA

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L'évolution du foyer d'incendie à partir de son point chaud initial varie en fonction de nombreux paramètres, dont notamment : la teneur en eau du sol et la nature des herbes qui le tapissent, la qualité et la densité du peuplement des arbres, la force et la direction du vent, la température et le taux d'humidité de l'air. Là encore, plus le bois est « divisé », plus il se montre inflammable : un tronc résistera plus longtemps au feu que les branches et ces dernières plus que la ramure. La présence de broussailles sèches favorise le processus. Si les bois tendres et certains résineux sont plus aisément inflammables que les bois durs, le risque réside davantage dans l'allure de la forêt (densité de végétation, topographie, obstacles, prises au vent des massifs, présence de broussailles) que dans son peuplement (conifères ou feuillus, etc.).

Le processus commence généralement par une phase de pyrolyse, puis les produits de distillation sont enflammés. Le combustible étant homogène, principalement constitué de cellulose, les produits de combustion sont essentiellement de la vapeur d'eau, du monoxyde et du dioxyde de carbone, des particules de suies, des goudrons, des substances organiques volatiles, des fragments de combustibles imbrûlés et des hydrocarbures. La combustion est généralement vive et accompagnée de flammes. Ces dernières ont une couleur rouge sombre dans les incendies de faible intensité et une couleur orangée brill [...]

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Écrit par :

  • : lieutenant-colonel sapeur-pompier, titulaire d'un master 2 de droit de la sécurité civile, expert près la cour d'appel et juridictions administratives de Lyon
  • : gérant de C.N.P.P. Entreprise
  • : rédacteur technique

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Pour citer l’article

Jean-Luc CARTAULT, Benoit CLAIR, David KAPP, « INCENDIES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 juin 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/incendies/