HISTOIRE (Domaines et champs)Histoire culturelle

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Une définition

La « culture » envisagée par l'histoire culturelle n'est pas celle de l'acception restreinte (capital de connaissances acquises), mais celle de l'acception large : elle englobe l'ensemble des représentations collectives propres à une société. La représentation est au cœur de cette définition et du champ qu'elle délimite. Comme forme sensible, elle engendre des pratiques et des discours. Ainsi, une équation algébrique est-elle une représentation du monde, au même titre – quoique pas à la même place – qu'un traité de philosophie ou une bande dessinée.

L'histoire culturelle ne suppose pas que ces représentations doivent correspondre à la « réalité », mais elle s'intéresse aux effets de réel. Ces représentations, nécessairement vraies pour les agents sociaux, structurent néanmoins leurs actes. Quant au caractère collectif sur lequel la définition insiste, il rappelle que ces représentations sont des phénomènes sociaux, partagés par tous les membres d'un groupe. Ils peuvent être de différente nature : géographique, démographique, professionnelle, idéologique, confessionnelle... En voulant rendre compte de ces phénomènes, l'histoire culturelle manifeste bien son appartenance à l'histoire sociale, même si elle circonscrit son enquête aux phénomènes symboliques alors que l'histoire sociale classique a le projet de reconstituer tous les modes de fonctionnement du groupe considéré.

À ce stade, il est nécessaire de lever l'incertitude ou la confusion entretenues entre l'histoire culturelle et les approches « qualitatives » vouées aux arts, aux sciences et aux idées. Par leurs origines, ces dernières sont articulées autour du jugement de valeur (Beau, Vrai, Bon) et restent parfois encore attachées au privilège de la singularité et à la démarche analytique. À l'opposé, la préoccupation contextuelle nourrit la démarche culturaliste. La contextualisation n'est pas une simple prise en considération d'un « environnement » ; elle pose les objets culturels comme ouvert [...]

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Écrit par :

  • : professeur à l'université de Paris-I-Sorbonne

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Pour citer l’article

Pascal ORY, « HISTOIRE (Domaines et champs) - Histoire culturelle », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 janvier 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/histoire-domaines-et-champs-histoire-culturelle/