ENZYMESHistoire de la notion

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La vie n’est rendue possible que par la réalisation ordonnée et simultanée de milliers de réactions chimiques dans les cellules vivantes, dont l’ensemble est appelé le métabolisme. Dans des conditions physiques et chimiques compatibles avec la vie, ces réactions ne se produisent en général pas spontanément à une vitesse appréciable. En revanche, au sein de la cellule, ces réactions sont fortement accélérées. Cette propriété remarquable est due à la présence dans les cellules et les organismes en général de catalyseurs biologiques, les enzymes.

Historique de la notion d’enzyme

L'histoire des enzymes et de leur science, l'enzymologie, ne remonte guère avant le début du xixe siècle. Certes, on connaissait auparavant les modifications de la matière organique par des extraits animaux ou végétaux, l'action des sucs digestifs sur les aliments ou sur la coagulation du lait. Les fermentations étaient connues depuis bien plus longtemps encore. Cela ne signifie pas que l’on ait établi un lien entre ces phénomènes et l’action particulière d’un composant du vivant, du moins avant les expériences de Lazzaro Spallanzani (1729-1779) montrant, en 1777, la liquéfaction des aliments sous l’effet du suc gastrique. La première démonstration formelle de l'existence de substances biologiques capables de réaliser certaines de ces opérations remonte à 1833, lorsque Anselme Payen (1795-1871), spécialiste des substances alimentaires, et le chimiste Jean-François Persoz (1805-1868) publient dans le Journal de pharmacie, en 1834, leur observation que l'amidon, insoluble, est transformé en sucres solubles par une substance extraite de grains d'orge, isolée par précipitation alcoolique. Ils nomment cette substance « diastase » (du grec diastasis, « séparation »), se référant ainsi à la nature de l'opération chimique. Au cours du xixe siècle, la notion de diastase va rester surtout associée à la digestion avec l'identif [...]

Portrait de Lazzaro Spallanzani

Portrait de Lazzaro Spallanzani

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Lazarro Spallanzani (1729-1799), prêtre, professeur de logique, de métaphysique et de littérature grecque, est surtout connu pour ses travaux scientifiques. On lui doit d'importantes découvertes dans des domaines divers de la biologie et en particulier en ce qui concerne l'action des sucs... 

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Portrait de Jean-François Persoz

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Jean-François Persoz est un chimiste français, né le 5 juin 1805  à Cortaillod en Suisse, et mort en 1868 à Paris. Élève de Louis Thénard, il est professeur de chimie à Strasbourg puis, à partir de 1850, à la Sorbonne. En 1852, il occupe la chaire de chimie industrielle au... 

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Portrait de Lazzaro Spallanzani

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Eduard Buchner

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Le modèle clé-serrure

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Écrit par :

  • : chercheur en histoire des sciences, université Paris-VII-Denis-Diderot, ancien chef de service à l'Institut Pasteur

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Pour citer l’article

Gabriel GACHELIN, « ENZYMES - Histoire de la notion », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 mai 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/enzymes-histoire-de-la-notion/