DÉRIVE DES CONTINENTS, en bref

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Le 6 janvier 1912, le météorologue allemand Alfred Wegener (1880-1930) présente une communication à la session annuelle de l'Union géologique, qui se tient à Francfort-sur-le-Main (Allemagne) : Idées nouvelles sur la formation des grandes structures de la surface terrestre (continents et océans) sur des bases géophysiques. Wegener y suppose que les continents actuels étaient regroupés à une certaine époque en un bloc unique qui s'est ensuite fragmenté, les différents morceaux s'étant déplacés horizontalement, à la manière de radeaux, jusqu'à leur position actuelle, qui est elle-même provisoire. En fait, Wegener ne fait là qu'opérer la synthèse d'observations et de travaux antérieurs.

En effet, à la fin du xviiie siècle, le naturaliste et explorateur allemand Alexander von Humboldt (1769-1859) avait déjà considéré que les analogies de contours entre les côtes est de l'Amérique et les côtes ouest de l'Afrique, qui semblent pouvoir s'emboîter, ne pouvaient être le fruit du pur hasard. Il soulignait, de plus, que les montagnes du Brésil ont les mêmes caractéristiques que celles du Congo, que la grande plaine de l'Amazonie se trouve en face de celles qui bordent le golfe de Guinée, morphologiquement semblables. Il est ainsi conduit à considérer l'océan Atlantique comme une simple vallée creusée dans un vaste continent qui aurait été remplie par les « eaux du Déluge ». Cette idée d'un vaste continent unique fut étayée par des observations d'ordre naturaliste : des fossiles d'une fougère, Glossopteris, et d'un petit reptile, Mesosaurus, âgés d'environ 250 millions d'années, affleurent sur des continents fort éloignés, comme l'Australie, l'Inde, l'Afrique ou l'Amérique du Sud. Pour expliquer la présence d'espèces biologiques identiques sur ces continents disjoints, le géologue autrichien Eduard Suess (1831-1914) proposa que des « ponts continentau [...]


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Écrit par :

  • : docteur en sciences de la Terre, concepteur de la collection La Science au présent à la demande et sous la direction d'Encyclopædia Universalis, rédacteur en chef de 1997 à 2015

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Pour citer l’article

Yves GAUTIER, « DÉRIVE DES CONTINENTS, en bref  », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/derive-des-continents-en-bref/