HUYGENS CHRISTIAAN (1629-1695)

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Voyages et maturité

Constantijn Huygens désirait pour ses fils le complément de formation et l'ouverture d'esprit que donnent les séjours à l'étranger, et ses relations dans le milieu de la diplomatie lui donnaient des moyens puissants. Christiaan en profita à trois reprises (1655, 1660-1661, 1663-1664) et combla les vœux paternels.

En 1655, il n'arrivait pas à Paris les mains vides : il avait publié un petit traité remarquable sur la quadrature du cercle, et il était le premier à avoir observé un satellite de Saturne (Titan), grâce à la lunette construite à La Haye. Mais le milieu parisien lui apprit beaucoup. Il vit longuement Gassendi, l'astronome Ismaël Boulliau, le mathématicien Gilles Personne de Roberval. Il repartit informé sur les travaux de Girard Desargues, de Pascal et de Fermat, notamment sur les problèmes récents relatifs aux jeux de hasard.

C'est à ces problèmes qu'il s'appliqua à son tour avec succès, publiant un traité latin en 1657, Tractatus de ratiociniis in aleae ludo, puis sa traduction hollandaise en 1660. Il fit profiter de sa réflexion sur les mathématiques l'édition latine que F. van Schooten préparait de la Géométrie de Descartes. Mais c'est dans le domaine de l'astronomie et de la mécanique qu'il fit, au retour de son premier voyage, le travail le plus fécond.

Il construisit une nouvelle lunette qui lui permit d'observer la rotation de Saturne sur lui-même et l'« anneau » dont cet astre est entouré. En conjuguant l'expérience avec l'imagination, il étudia le pendule conique et le pendule oscillant entre deux lames courbes ; en ce qui concerne ce dernier, il parvint à démontrer que des lames en forme de cycloïde assurent l'isochronisme rigoureux des oscillations. Il mit au point sa théorie du choc des corps et sa démonstration de la loi de la chute, grâce à l'emploi systématique du principe de relativité.

En l'accueillant pour la deuxième fois en 1660, Paris savait son mérite, mais Huygens y compléta ses contacts avec les savants français et y fut présenté au r [...]


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Pour citer l’article

Pierre COSTABEL, « HUYGENS CHRISTIAAN - (1629-1695) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/christiaan-huygens/