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Plus que l'histoire de tout autre objet technique, celle de l'automobile est complexe, résultant de l'évolution des techniques et des moyens de production, des changements des sociétés et de l'imaginaire populaire. Devenue une industrie de masse, tant par le nombre de ses acteurs que par celui de ses clients, elle n'échappe à aucun moment à l'impact de l'histoire économique et politique du monde. D'où l'impossibilité d'écrire une histoire linéaire uniquement technique et l'obligation de prendre en compte les événements économiques, politiques et militaires qui ont marqué le xxe siècle.

Les origines : la vapeur et l'électricité

Dès le xviie siècle, des tentatives pour développer un mobile autonome ont eu lieu. La plus célèbre et la plus originale est le chariot à réaction de Newton (1680) qui fonctionne suivant le principe de l'action et de la réaction, par déplacement virtuel du centre de gravité. Resté un objet de laboratoire, ce concept est repris depuis les années 1950 par les ingénieurs motoristes de fusées pour développer de nouveaux types de moteurs (moteurs ioniques).

Dès 1672, les expériences d'un chariot à vapeur du Belge Ferdinand Verbiest renferment un grand nombre de propositions qui seront reprises près d'un siècle plus tard par le Français Joseph Cugnot pour mettre au point, en 1769, son « fardier », brancard d'artillerie en bois à deux roues qu'il équipe d'une machine à vapeur (poids : 3 tonnes ; vitesse : 3,5 km/h) actionnant une roue unique installée à l'avant. Particulièrement difficile à diriger, cet engin resté à l'état de prototype, est considéré comme l'ancêtre de l'automobile. Au même moment, en Angleterre, James Watt dépose, en 1769, un brevet de machine à vapeur qu'il appliquera sur un support mobile en 1776. Par la suite, la voiture de l'Anglais Goldsworthy Gurney (1825), le carrosse de l'Italien Pietro Bordino (1854), et, surtout, la Mancelle (1878) du Français Amédée Bollée (père) et le tricycle de l'Italien Pecori (1891) prennent le relais. Ces deux dernie [...]

Les débuts de l'automobile

Vidéo : Les débuts de l'automobile

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En 1769, la réalisation du fardier du Français Joseph Cugnot constitue la première tentative avérée pour s'affranchir de la traction animale. Au siècle suivant, les perfectionnements du moteur à vapeur améliorent les performances de ces premiers véhicules. Le tricycle du Français Albert... 

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Les débuts de l'automobile

Les débuts de l'automobile
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Premier modèle de Daimler

Premier modèle de Daimler
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Moteur à allumage commandé à quatre temps

Moteur à allumage commandé à quatre temps
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Karl Benz

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  • : ancien directeur de Renault S.A., administrateur de société, membre du comité de rédaction de la Société des ingénieurs de l'automobile

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Pour citer l’article

Alfred MOUSTACCHI, « AUTOMOBILE - Histoire », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 12 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/automobile-histoire/