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De l'artisanat à la grande série

Dès la fin du xixe siècle, l'automobile est au point. Toutefois, elle ne s'est pas encore complètement débarrassée des concepts du carrosse hippomobile. En effet, la technique nécessite un conducteur-chauffeur spécialisé, capable de lancer le moteur et de faire preuve d'une certaine force pour diriger le véhicule et changer les vitesses. Il est placé à l'avant, à découvert, alors que le propriétaire et les passagers sont installés dans un habitacle clos, les bagages étant situés dans une malle fixée à l'arrière. Les progrès du démarreur électrique et des boîtes de vitesse, ainsi que ceux de l'entretien effectué par des officines spécialisées vont permettre au propriétaire de devenir aussi le conducteur. Ce dernier, ne voulant pas être exposé aux intempéries, exige une protection et impose la conduite intérieure qui se répandra à partir de 1904. Cette configuration signe la séparation définitive de l'automobile et du fiacre.

Ambulance hippomobile, XIXe siècle

Photographie : Ambulance hippomobile, XIXe siècle

Photographie

Une ambulance hippomobile, d'une société de secouristes de Vienne fondée en 1881. Les patients y sont allongés sur des châlits superposés. Les côtés sont à claire-voie mais garnis de rideaux. 

Crédits : Hulton Getty

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Conduite intérieure

Photographie : Conduite intérieure

Photographie

La première automobile Renault avec une carrosserie "conduite intérieure", en 1904. 

Crédits : Hulton Archive/ Getty Images

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En Europe, malgré la volonté de certains constructeurs, comme Peugeot ou Renault, la voiture reste un produit élitiste et coûteux, avec un saupoudrage de marques sur tout le continent. Si tous les pays industrialisés se sont lancés dans l'industrie automobile, les trois plus grands centres de production restent la France, la Grande-Bretagne et l'Allemagne.

Renault, modèle 1898

Photographie : Renault, modèle 1898

Photographie

Une automobile Renault modèle de 1898, utilisée ici en 1920. 

Crédits : Fox Photos/ Getty Images

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En Grande-Bretagne, où aucun grand fabricant n'émerge vraiment, Herbert Austin et Frederick Henry Royce, à la tête de la société Austin & Royce, se séparent. Le premier crée, en 1905, sa propre entreprise qui deviendra ensuite l'une des plus importantes du royaume. Le second s'associe avec Charles Stewart Rolls, ancien agent de Panhard à Londres, pour donner naissance, en 1906, à la société Rolls-Royce dont la Silver Ghost (1907) deviendra la voiture de prestige de l'époque.

Silver Ghost

Photographie : Silver Ghost

Photographie

En 1906, Charles Rolls et Henry Royce s'associent. Ils créent cette Rolls-Royce Silver Ghost, réalisée à près de 8 000 exemplaires jusqu'en 1925. 

Crédits : Topical Press Agency/ Hulton Archive/ Getty Images

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En Allemagne, le public n'est pas particulièrement enthousiaste des produits nationaux. En 1905, Benz exporte plus de voitures en France qu'il n'en vend sur le marché allemand.

La France, quant à elle, domine alors l'industrie automobile, fabriquant, [...]

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Les débuts de l'automobile

Les débuts de l'automobile
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Premier modèle de Daimler

Premier modèle de Daimler
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Moteur à allumage commandé à quatre temps

Moteur à allumage commandé à quatre temps
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Karl Benz

Karl Benz
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  • : ancien directeur de Renault S.A., administrateur de société, membre du comité de rédaction de la Société des ingénieurs de l'automobile

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Pour citer l’article

Alfred MOUSTACCHI, « AUTOMOBILE - Histoire », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 12 juillet 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/automobile-histoire/