ANCIEN RÉGIME

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L'expression « Ancien Régime », dont le caractère dénigrant ne peut faire de doute, a été popularisée par le célèbre livre d'Alexis de Tocqueville, paru en 1856, L'Ancien Régime et la Révolution. Elle a cependant été utilisée telle quelle dès la fin de 1789. Elle est issue du vocabulaire familier du xviiie siècle et, peut-être, de certaines locutions juridiques utilisées par les jurisconsultes des xviie et xviiie siècles. La locution « ci-devant » est couramment employée par la génération de 1730, ou par celle de 1750. Sans doute ces mots n'ont-ils pas encore le caractère agressif et méprisant que leur donneront les révolutionnaires et, plus encore, les idéologues, journalistes et historiens de l'époque romantique ; pour eux, le mot est une arme, qui permet à la fois de justifier les « grands ancêtres » et, aussi, de saper les fondements de la Restauration. Avec Tocqueville, et plus encore avec Taine, le tranchant des expressions s'émousse quelque peu, pour devenir davantage la constatation d'un état de fait. Entrée dans le langage courant, l'étiquette continue cependant à garder de nos jours l'âcre saveur des mots-mythes efficaces, de ces mots qui contribuent à « faire » l'histoire, parce qu'ils sont des symboles où tout un chacun met ce qu'il entend. La « philosophie des Lumières », qui en a présidé l'enfantement, a implicitement chargé le mot « Ancien Régime » de tout le poids de sa volonté de progrès, de l'espoir des lendemains moins durs, de la certitude aussi du triomphe de la jeune science, qui a célébré au xviiie siècle quelques-uns de ses plus beaux triomphes. Les cahiers de doléances sont comme le monument qui marque la fin de l'Ancien Régime et inaugure les temps nouveaux. Au point que l'événement de 1789 marque encore dans les habitudes universitaires françaises la coupure ou, plutôt, le fossé – infranchissable – entre cette histoire qui, par un singulier renversement, devient « contemporaine », à la surprise, et parf [...]

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Entrée solennelle de Louis XIV et de la reine Marie-Thérèse à Arras, A. F. van der Meulen

Entrée solennelle de Louis XIV et de la reine Marie-Thérèse à Arras, A. F. van der Meulen
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Le cardinal Mazarin

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  • : professeur à la faculté des lettres et sciences humaines de Rennes

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Pour citer l’article

Jean MEYER, « ANCIEN RÉGIME », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 juin 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/ancien-regime/