ALUMINIUM

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Bien qu'il ne soit passé dans le domaine industriel qu'à la fin du xixe siècle, après la découverte par Paul Louis Toussaint Héroult et Charles Martin Hall du procédé de fabrication par électrolyse, l'aluminium est devenu le premier des métaux non ferreux. Sa légèreté, son inaltérabilité pratique, sa bonne conductibilité électrique et thermique, sa facilité de décoration et la grande résistance mécanique de certains alliages lui donnent des débouchés tels, dans les transports, l'industrie électrique, l'emballage, le bâtiment et toutes les autres industries, que sa consommation a régulièrement doublé tous les huit ans depuis le début du xxe siècle, jusqu'aux années 1970.

Deux sujétions principales s'imposent à l'industrie de l'aluminium : le minerai (de 4 à 5 t de bauxite par tonne d'aluminium) et l'énergie électrique (13 000 kWh par tonne d'aluminium).

La France a été jusqu'en 1940 le principal fournisseur de bauxite avec ses gisements du Var et de l'Hérault. Ceux-ci sont en voie d'épuisement. Les centres principaux d'extraction sont maintenant situés en Amérique latine (Jamaïque, Brésil, Suriname, Guyane), en Guinée et surtout en Australie.

Des réserves importantes et non encore complètement exploitées se trouvent en Inde, au Cameroun, en Indonésie. Un très fort courant de transport de bauxite existe dans le monde. Par exemple, les États-Unis et le Canada l'importent d'Amérique centrale, le Japon depuis l'Australie, la France de Guinée et d'Australie.

La consommation importante d'énergie électrique dans le procédé électrolytique de fabrication de l'aluminium avait amené, autrefois, à toujours placer les usines d'électrolyse près des barrages chargés de les alimenter. Cette sujétion est maintenant levée, les procédés d'interconnexion permettant des échanges faciles d'énergie.

Aspects économiques

C'est après la découverte du procédé électrolytique de fabrication que l'industrie de l'aluminium se développe rapidement (tabl. 1).

Aluminium primaire : production mondiale

Tableau : Aluminium primaire : production mondiale

tabl. 1 - Évolution de la production mondiale d'aluminium primaire (en milliers de tonnes) [d'après International Aluminium Institute, Londres]. 

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L'aluminium est devenu, dès 1960, le premier des métaux non ferreux (tabl. 2).

Aluminium : production en 2005

Tableau : Aluminium : production en 2005

tabl. 2 - Production mondiale en 2005 (en milliers de tonnes). 

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La production d'aluminium d'électrolyse est concentrée, soit dans les pays industrialisés à forte consommation (États-Unis, ex-U.R.S.S., Europe occidentale), soit dans des pays peu consommateurs, mais à énergie hydroélectrique abondante et à bon marché (Canada, Norvège) [tabl. 3]. Une production complémentaire d'aluminium est obtenue par recyclage. Cet aluminium, dit de seconde fusion, représente près de 30 p. 100 de la consommation mondiale.

Aluminium primaire : pays producteurs

Tableau : Aluminium primaire : pays producteurs

tabl. 3 - Principaux pays producteurs d'aluminium primaire (en milliers de tonnes) en 2005. La France arrive en douzième position avec une production de 430 000 tonnes d'aluminium. La Guinée assure la majeure partie de l'approvisionnement français en bauxite. 

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Les très nombreuses applications de l'aluminium et de ses alliages découlent de sa légèreté, jointe à la résistance mécanique élevée de certains alliages (transports), de sa bonne conductibilité électrique (conducteurs) et thermique (ustensiles de ménage), de sa résistance à la corrosion (emballages) et de ses facilités de décoration (bâtiment).

La consommation en aluminium d'électrolyse des différents secteurs d'activité est très variable suivant les pays.

De même, la consommation d'aluminium dans les divers pays varie beaucoup, selon qu'ils sont ou non producteurs et selon le pouvoir d'achat des habitants, cette consommation par habitant ayant d'ailleurs tendance à augmenter. En 2006, elle était environ et en moyenne de l’ordre de 25 kilogrammes par habitant et par an dans les pays occidentaux.

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Aluminium primaire : production mondiale

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Aluminium : production en 2005

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Aluminium primaire : pays producteurs

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Friedrich Wöhler

Friedrich Wöhler
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Écrit par :

  • : ingénieur de l'Institut électrotechnique de Grenoble, directeur honoraire de la compagnie Pechiney
  • : ingénieur à l'École centrale de Lyon, chef de service à Cégédur Péchiney

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Pour citer l’article

Robert GADEAU, Robert GUILLOT, « ALUMINIUM », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 01 décembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/aluminium/