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HÉROULT PAUL LOUIS TOUSSAINT (1863-1914)

Paul Héroult

Paul Héroult

Paul Louis Toussaint Héroult est un métallurgiste et inventeur français connu pour avoir mis au point en 1886 un procédé de production d'aluminium par électrolyse de l'alumine. Cette technique a couramment été nommée procédé Hall-Héroult, l'Américain Charles Martin Hall l'ayant développée simultanément et indépendamment. Mais au-delà de l'extraction de l'aluminium, le nom de Héroult reste également attaché à une autre innovation majeure, le four à arc à deux électrodes et à sole non conductrice pour la fabrication de l'acier fondu, en 1900. D'un caractère affable, pragmatique et persévérant, Héroult aura consacré toute sa carrière à l'électrométallurgie (branche de la métallurgie utilisant l'électricité comme source d'énergie pour l'élaboration ou la transformation de minerais, de métaux, d'alliages...).

Né le 10 avril 1863 à Thury-Harcourt, dans le Calvados, où son père exploitait la tannerie familiale, Paul Héroult effectue un séjour de trois ans en Grande-Bretagne pendant la guerre de 1870, d'où une maîtrise de l'anglais qui lui sera fort bénéfique. Il entre au collège Sainte-Barbe à Paris, quand son père transfère sa tannerie à Gentilly. Il se passionne alors pour l'aluminium, dès l'âge de quinze ans, à la lecture du livre d'Henri Sainte-Claire Deville, De l'aluminium, ses propriétés, sa fabrication et ses applications (1859). La méthode de ce dernier, mise en œuvre en 1854, se fonde sur la réduction d'une solution de chlorure double de sodium et d'aluminium par le sodium, mais elle reste complexe et fort onéreuse. Paul Héroult est conscient que le frein à une véritable production industrielle réside dans la difficulté d'obtenir la puissance électrique suffisante pour utiliser un procédé électrolytique. Après une année passée à l'École des mines de Paris, en 1882-1883, où il suit les cours du chimiste Henry Le Chatelier (1850-1936), il en est renvoyé et, une fois son service militaire accompli, il entreprend des essais, dans la tannerie de son père, en vue de reprendre une idée de Sainte-Claire Deville, l'électrolyse de la cryolithe, en utilisant une petite dynamo de Gramme. Il parvient, en 1886, à mettre au point son « procédé électrolytique pour la préparation de l'aluminium », selon l'intitulé du brevet qu'il dépose le 23 avril 1886, par l'électrolyse d'alumine en solution dans un bain de cryolithe fondue.

C'est quelques mois plus tard que Charles Martin Hall dépose son propre brevet pour le même procédé. Après six années de procédures entre la France et les États-Unis afin d'établir l'antériorité de l'invention, une solution amiable est trouvée : l'exploitation du brevet de Paul Héroult est limitée à l'Europe, celle de Charles Martin Hall aux États-Unis. Ce différend se conclut aussi par une nouvelle amitié entre les deux inventeurs.

Cette querelle juridique n'empêchera pas la production industrielle de l'aluminium de se développer des deux côtés de l'Atlantique. Héroult tente, dans un premier temps, de produire en Suisse du bronze d'aluminium, sur les conseils d'Alfred Rangod Pechiney, gérant de la Compagnie des produits chimiques d'Alais et de la Camargue. Mais il revient rapidement en France, installant dès 1888 une première usine de production d'aluminium à Froges (Isère), qui sera transférée en 1893 à La Praz (Savoie). Comme aux États-Unis, les usines sont implantées près d'importantes chutes d'eau afin de fournir l'électricité nécessaire à l'électrolyse. En 1866, le kilogramme d'aluminium valait 125 francs. Grâce aux brevets de Paul Héroult, il tombe à 2,50 francs en 1900, la production suivant une courbe inverse.

Au-delà des nombreux brevets[...]

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Écrit par

  • : conservateur en chef honoraire du patrimoine

. In Encyclopædia Universalis []. Disponible sur : (consulté le )

Média

Paul Héroult

Paul Héroult

Autres références

  • ALUMINIUM

    • Écrit par Robert GADEAU, Robert GUILLOT
    • 9 636 mots
    • 19 médias
    En 1886, Héroult en France et Hall aux États-Unis déposent, indépendamment, leurs brevets sur la production de l'aluminium par électrolyse ignée de l'alumine dissoute dans la cryolithe fondue. C'est le procédé de base, le seul utilisé industriellement. Héroult monte sa première usine, en 1887, à Neuhausen...
  • HALL CHARLES MARTIN (1863-1914)

    • Écrit par Bruno JACOMY
    • 669 mots
    • 1 média

    Chimiste américain, Charles Martin Hall a mis au point en 1886, en même temps que le Français Paul Héroult, un procédé électrolytique (c'est-à-dire qui utilise le courant électrique pour activer les réactions chimiques) d'extraction de l'aluminium. Isolé seulement depuis...

  • PROCÉDÉ INDUSTRIEL DE FABRICATION DE L'ALUMINIUM

    • Écrit par Nicole CHÉZEAU
    • 188 mots

    Le Français Henri Sainte-Claire Deville (1818-1881) inventa en 1854 le premier procédé industriel de fabrication de l'aluminium. Celui-ci consiste à décomposer le chlorure double NaCl-AlCl3 par le sodium en présence d'un fondant. L'alumine nécessaire à la préparation de ce chlorure était...

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