VÉNUS, planète

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Vénus

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Vénus : topographie de l'hémisphère oriental

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Vénus : topographie de l'hémisphère occidental

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En dépit des nombreuses missions spatiales qui lui ont été consacrées, Vénus, cachée sous une épaisse atmosphère nuageuse, recèle encore de nombreux mystères. Son exploration rapprochée débute pourtant à l'aube de l'ère spatiale : elle est d'ailleurs, en 1962, la première planète à être survolée par une sonde, Mariner-2.

Alors que l'Europe a, en 2006, placé sa première sonde en orbite autour de Vénus, Venus Express, quelle est l'importance de cette planète dans l'histoire de l'astronomie, et quel est l'état de nos connaissances sur cette sœur de la Terre, par la taille et la proximité tout au moins ?

D'Edmund Halley à Venus Express

Halley et les transits de Vénus

Le 7 novembre 1677, l'astronome britannique Edmund Halley, âgé seulement de vingt et un ans, observe depuis l'île Sainte-Hélène le passage de Mercure devant le Soleil. Cette observation, qui est possible tous les trois à dix ans, n'était donc pas exceptionnelle, mais Halley eut le talent d'en extraire toute la substance scientifique. Ce n'est pourtant que quatre décennies plus tard, en 1716, qu'il fera, devant la Royal Society, un important discours sur l'importance des transits de Vénus. Halley avait en effet compris que les transits de Mercure ne permettraient pas de résoudre l'importante question de la détermination de la dimension de l'Univers, ou plutôt du système solaire. En effet, Mercure étant trop proche du Soleil, la détermination de la parallaxe solaire (l'angle sous lequel on voit le rayon de la Terre depuis le Soleil) correspondait à un angle trop petit pour que sa mesure puisse être faite avec une précision suffisante. En revanche, Halley affirma que la mesure de cette parallaxe était possible en utilisant les transits de Vénus, qui ne nécessitaient qu'une précision sur la mesure du temps de transit de l'ordre de la seconde, atteignable avec les horloges de l'époque. Halley insista pour que ces mesures soi [...]


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Écrit par :

  • : docteur ès sciences, responsable des programmes d'exploration du système solaire au Centre national d'études spatiales
  • : doyen de l'U.F.R. sciences, université de Paris-XI-Sud
  • : maître de conférences en sciences de la Terre à l'université de Nantes, laboratoire de planétologie et géodynamique, C.N.R.S. et université de Nantes
  • : docteur en physique, directeur adjoint du service d'aéronomie du C.N.R.S., Verrières-le-Buisson, directeur de recherche au C.N.R.S.

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Dans le chapitre « L'espace au service de la connaissance de l'Univers »  : […] Entre 1961 et 1990, 34 sondes américaines et soviétiques seront envoyées vers Vénus. La sonde américaine Magellan en effectue la cartographie à partir de 1989. En 2005, l'Europe lance Venus Express, sa première sonde vers Vénus. Mercure est survolée par la sonde américaine Mariner-10 en 1974 et 1975 […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/espace-conquete-de-l-succes-et-desillusions/#i_9217

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Pour citer l’article

Francis ROCARD, Philippe MASSON, Véronique ANSAN, Éric CHASSEFIÈRE, « VÉNUS, planète », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 19 septembre 2017. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/venus-planete/