PYRÉNÉES

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La chaîne des Pyrénées s'étend sur près de 450 kilomètres, du golfe de Gascogne au golfe du Lion ; mais c'est de la basse Provence aux chaînons de la région espagnole de Santander que se développe l'édifice pyrénéen, au sens géologique du terme. Sur plus de 900 kilomètres, on observe en effet ici, schématiquement allongé d'ouest en est, un même faisceau montagneux qui associe des terrains mésozoïques et cénozoïques à des formations anciennes. Ces dernières étaient déjà agencées, au moins depuis l'orogenèse varisque (hercynienne), en un substrat plissé à caractère de croûte continentale. Ce substrat affleure en un certain nombre de massifs « anciens » pyrénéens ; il constitue, de part et d'autre des Pyrénées, le tréfonds de bassins sédimentaires (Aquitaine, Èbre) qui relèvent des cratons européen et ibérique. Vers l'est, le devenir de l'édifice pyrénéen qui est partiellement repris dans le système plissé alpin est difficile à suivre sous les eaux de la Méditerranée nord-occidentale. Vers l'ouest, cet édifice se prolonge dans l'étroit plateau continental nord-espagnol ; il y est sectionné de façon abrupte et presque en ligne droite, sur sa marge nord, par les profondeurs océaniques du golfe de Gascogne.

Les Pyrénées

Photographie : Les Pyrénées

Dans la chaîne des Pyrénées, France 

Crédits : John Elk III/ The Image Bank/ Getty Images

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Les Pyrénées au sens strict englobent des milieux géographiques contrastés. Du point de vue physique, on oppose facilement les Pyrénées méditerranéennes sèches (versant sud drainé par les affluents de l'Èbre ; partie orientale : bassins de l'Aude, de la Têt, du Tech, du Ter) aux Pyrénées atlantiques humides (versant nord drainé par les petites rivières du Guipúzcoa, l'Adour et la Garonne). Du point de vue social, les Pyrénées, longtemps considérées comme une barrière entre la France et l'Espagne, constituent aujourd'hui un espace de collaboration transfrontalière.

Géologie

Principales unités

Dans les Pyrénées proprement dites un vaste affleurement médian de terrains anciens, jalonné par la plupart des reliefs frontaliers, constitue la zone axiale. Des formations précambriennes et paléozoïques sont associées ici, depuis l'orogenèse varisque, en un ensemble plissé, assez largement métamorphisé, et recoupé de corps plutoniques. Cette haute chaîne primaire est effondrée, à l'est, sous les bassins néogènes et quaternaires catalans et, au-delà, sous la Méditerranée. Vers l'ouest elle s'ennoie, en haut Béarn, sous un revêtement discordant de terrains postvarisques ; elle n'apparaît plus alors en affleurement que de façon discontinue, dans certains des massifs primaires basques.

Coupe schématique à travers la chaîne des Pyrénées

Dessin : Coupe schématique à travers la chaîne des Pyrénées

Coupes schématiques à travers la chaîne des Pyrénées. 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Les reliefs de cette zone axiale sont, en profondeur, compensés par un épaississement de la croûte ; par exemple sous forme d'une « racine » de quelque 50 km sous le massif de la Maladetta. De ce fait, une nette anomalie négative de pesanteur apparaît dans une grande partie de la haute chaîne primaire. Ces particularités s'estompent, toutefois, dans les Pyrénées de l'Est.

La bordure méridionale de la zone axiale, sur le versant espagnol, a été généralement le siège d'amples mouvements tangentiels dirigés du nord vers le sud, par-dessus le revêtement sédimentaire postvarisque. Ces mouvements, d'âge alpin, ont également concerné les séries mésozoïques et cénozoïques de la zone sud-pyrénéenne. Des décollements d'importance variable ont facilité ces déplacements qui vont s'amortir au voisinage de la dépression de l'Èbre, dans un « front de chevauchement sud-pyrénéen » que jalonnent écailles et plis des sierras marginales catalanes et aragonaises. L'avant-pays plissé (autochtone relatif) n'est donc observable que sous les unités décollées et charriées dont il vient d'être question : cela se limite à la bordure même de la zone axiale en haut Aragon et surtout en Catalogne ; cela correspond aussi au revers méridional de la zone des sierras, sur les marges du bassin de l'Èbre.

On s'accorde à considérer que l'ensemble des zones précitées relève de la partie septentrionale du craton (« plaque ») ibérique, et que c'est au nord de ce dernier (et de ces zones) que se situent les dispositifs caractéristiques de la suture pyrénéenne entre Europe et Ibérie.

Coupe schématique à travers la chaîne des Pyrénées

Dessin : Coupe schématique à travers la chaîne des Pyrénées

Coupes schématiques à travers la chaîne des Pyrénées. 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Les Pyrénées

Les Pyrénées
Crédits : John Elk III/ The Image Bank/ Getty Images

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Coupe schématique à travers la chaîne des Pyrénées

Coupe schématique à travers la chaîne des Pyrénées
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Pâturage des vaches, Pyrénées espagnoles

Pâturage des vaches, Pyrénées espagnoles
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Pour citer l’article

Christophe GAUCHON, Raymond MIROUSE, Georges VIERS, « PYRÉNÉES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 29 septembre 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/pyrenees/