PHILOLAOS (fin VIe-déb. Ve s. av. J.-C.)

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D'après Diogène Laërce, Philolaos serait originaire de la ville de Crotone (Italie du Sud) ; dans le catalogue de Jamblique (La Vie pythagorique), il est classé parmi les élèves directs de Pythagore. Après l'incendie de leur école par les Cyloliens, Philolaos se rendit à Thèbes, où il eut Platon parmi ses auditeurs ; il semble même que ce dernier ait entendu Philolaos et Eurytos en Grande-Grèce où il séjourna pendant longtemps et que, selon une tradition, il ait alors acheté, pour un prix très élevé (100 minos), le livre de Philolaos qui devait lui servir dans la rédaction du Timée.

C'est de Philolaos que viendrait la première relation des doctrines pythagoriciennes, dont on ne possède que quelques fragments. Selon Jamblique, il aurait été le premier à classer les grandeurs géométriques selon le nombre de leurs dimensions en représentant le point par le nombre 1, la ligne par 2, la surface par 3 et le volume par 4. Dans cette même symbolique, 5 représentait les qualités et les couleurs ; 6 l'âme ; 7 l'esprit, la santé et la lumière ; 8 l'amitié et l'amour, tandis que 10 (la somme des nombres de la tétractys 1 + 2 + 3 + 4) était le nombre parfait par excellence. Speusippe (le neveu et successeur de Platon à l'Académie), ayant lu les écrits de Philolaos, avait rédigé un livre, Sur les nombres pythagoriques, qui ne nous est pas parvenu.

D'après les quelques fragments du livre de Philolaos Sur la nature, « tout est connaissable par le nombre et rien ne peut être connu ou même conçu sans lui ». Un autre fragment fait partie de la théorie de la musique et Philolaos y divise l'harmonie (octave) en une quarte et une quinte, soit en tout en cinq tons et deux dièses (demi-ton). Le mensonge, ajoute-t-il, ne peut souiller ni le nombre ni l'harmonie.

Le système astronomique de Philolaos se caractérise par une certaine hardiesse : le centre de l'Univers, pour lui, n'est ni le Soleil ni la Terre, mais ce qu'il appelle le Feu [...]


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Pour citer l’article

Georges KAYAS, « PHILOLAOS (fin VIe-déb. Ve s. av. J.-C.) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 17 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/philolaos/