SAMOS

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L’île grecque de Samos (33 000 hab. en 2011), dans la mer Égée, est la plus proche des côtes de l’Asie Mineure, dont elle est séparée par le mince détroit de Samos. Ce territoire boisé et montagneux s’étend sur 476 kilomètres carrés ; il culmine au mont Kerkis (1 433 mètres), à la pointe occidentale de l’île. Le littoral est très découpé sur la façade orientale, mais plus régulier sur la côte sud, bordée par de larges plaines qui s’étirent loin dans les terres, sauf autour du port de Pythagoreion (anc. Tigani), entouré de collines. Avec les îles d’Icarie et de Fourni, l’île forme le département (nomós) de Samos ; son chef-lieu, Vathy, se dresse à la pointe d’une étroite et profonde baie de la côte nord.

On ignore d’où venaient les premiers habitants de l’île, mais on trouve des traces d’occupation au début du Néolithique sur la côte sud, près de Pythagoreion. Les Ioniens apparurent dans l’île vers le xie siècle avant J.-C. Les Samiens furent parmi les premiers Grecs à participer au vaste mouvement de colonisation qui se développe à partir du milieu du ~ viiie siècle (fondation d'Amorgos au début du ~ viie siècle) et surtout à se lancer sur les mers occidentales. Samos fut au viie siècle l’un des principaux centres du commerce grec : ses échanges avec les peuples de la mer Noire, l’Égypte, Cyrène (en Libye), Corinthe et Chalcis en firent une sérieuse rivale de Milet.

Le tyran Polycrate renversa l’oligarchie foncière de Samos en 540 avant Jésus-Christ, inaugurant la période la plus prospère de l’île. Il se maintint au pouvoir avec l’appui du pharaon égyptien et possédait une flotte puissante qui maintint le blocus des terres contrôlées par les Perses jusqu’à sa mort, vers 522. La mort tragique de Polycrate et les troubles qui éclatèrent dans l'île allaient favoriser la mainmise perse. Samos participa à la révolte de l'Ionie mais, lors des guerres médiques, demeura fidèle à Darius et à Xerxès. Après la victoire des Grecs, Samos devint l'un des pri [...]

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Pour citer l’article

Claude MOSSÉ, « SAMOS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 mai 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/samos/