SAMOS

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L’île grecque de Samos (33 000 hab. en 2011), dans la mer Égée, est la plus proche des côtes de l’Asie Mineure, dont elle est séparée par le mince détroit de Samos. Ce territoire boisé et montagneux s’étend sur 476 kilomètres carrés ; il culmine au mont Kerkis (1 433 mètres), à la pointe occidentale de l’île. Le littoral est très découpé sur la façade orientale, mais plus régulier sur la côte sud, bordée par de larges plaines qui s’étirent loin dans les terres, sauf autour du port de Pythagoreion (anc. Tigani), entouré de collines. Avec les îles d’Icarie et de Fourni, l’île forme le département (nomós) de Samos ; son chef-lieu, Vathy, se dresse à la pointe d’une étroite et profonde baie de la côte nord.

On ignore d’où venaient les premiers habitants de l’île, mais on trouve des traces d’occupation au début du Néolithique sur la côte sud, près de Pythagoreion. Les Ioniens apparurent dans l’île vers le xie siècle avant J.-C. Les Samiens furent parmi les premiers Grecs à participer au vaste mouvement de colonisation qui se développe à partir du milieu du ~ viiie siècle (fondation d'Amorgos au début du ~ viie siècle) et surtout à se lancer sur les mers occidentales. Samos fut au viie siècle l’un des principaux centres du commerce grec : ses échanges avec les peuples de la mer Noire, l’Égypte, Cyrène (en Libye), Corinthe et Chalcis en firent une sérieuse rivale de Milet.

Le tyran Polycrate renversa l’oligarchie foncière de Samos en 540 avant Jésus-Christ, inaugurant la période la plus prospère de l’île. Il se maintint au pouvoir avec l’appui du pharaon égyptien et possédait une flotte puissante qui maintint le blocus des terres contrôlées par les Perses jusqu’à sa mort, vers 522. La mort tragique de Polycrate et les troubles qui éclatèrent dans l'île allaient favoriser la mainmise perse. Samos participa à la révolte de l'Ionie mais, lors des guerres médiques, demeura fidèle à Darius et à Xerxès. Après la victoire des Grecs, Samos devint l'un des principaux points d'appui de la puissance athénienne dans l'Égée orientale. Mais, en ~ 440, les oligarques de Samos se soulevèrent contre la domination athénienne et Périclès en personne dirigea le siège de la cité qui dut se soumettre et passa aux mains des démocrates. Pendant la guerre du Péloponnèse (~ 431 ~ 404), Samos fut le théâtre de la révolte des soldats et des marins athéniens qui refusèrent d'accepter la révolution oligarchique de ~ 411. Demeurés pendant toute la guerre fidèles à Athènes, les Samiens en furent récompensés en ~ 405 par l'octroi de la citoyenneté athénienne. Mais, en ~ 404, l'île tomba aux mains de Lysandre qui y installa une garnison spartiate. Bénéficiant d’une brève période d’indépendance après 394, l’île passa de nouveau successivement de la domination des Perses à celle des Athéniens. Elle fut ensuite l’objet des rivalités qui opposèrent l’Asie Mineure et l’Égypte pendant la majeure partie du iiie siècle. En 189, Rome reconnut son statut de territoire libre et la céda aux rois de Pergame en Asie Mineure. En 133 et de nouveau en 88, Samos se révolta contre Rome et perdit son autonomie.

Passée sous domination byzantine, Samos fut un temps à la tête du district militaire de l’Égée. Cédée à une compagnie de marchands génois après le xiiie siècle, elle tomba aux mains des Turcs en 1453 ; sa population était alors si faible que ces derniers y installèrent des Albanais et d’autres peuples. Pendant la guerre de l’indépendance grecque (1821-1830), Samos se révolta contre l’Empire ottoman et conquit sa liberté. Rétrocédée à l’Empire en 1832, elle fut dès lors administrée par un gouverneur grec nommé par les Turcs. Ces derniers évacuèrent l’île après un bref bombardement lancé par deux navires de guerre italiens en 1912 : la Grèce annexa alors Samos.

Les terres fertiles de l’île permettent la culture de la vigne, des oliviers, des arbres fruitiers, du coton et du tabac. Samos exporte ses vins en Europe occidentale. Les archéologues ont mis au jour, non loin de Pythagoreion, les vestiges d’un temple et d’un sanctuaire consacrés à Héra, l’Heraion, édifié par les architectes Theodoros et Rhoikos à la fin du vIe siècle avant J.-C. L’île vit naître le philosophe et mathématicien [...]

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Pour citer l’article

Claude MOSSÉ, « SAMOS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 18 mai 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/samos/