MONACHISME

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Le monachisme chrétien en Orient

Comme l'Évangile, son modèle, le monachisme chrétien est un produit autochtone de l'Orient. Il est tributaire de l'émulation qui, avant lui, avait éveillé, dans la société urbaine, des vocations d'ascètes et de vierges « à domicile ». Mais c'est dans le bassin de la Méditerranée orientale que son idéal a atteint son degré extrême : vivre « moine », à la lettre « seul », dans un site inhabité.

Cet idéal intransigeant et sa vogue démesurée conduisirent le monachisme des origines à une double contradiction, qu'il dépassa. D'une part, son individualisme natif – fuite des devoirs sociaux, austérité déroutante, indépendance de fait à l'égard de tout pouvoir – lui donnait un air d'anachronisme. Alors que l'Église fixait sans appel ses structures sur le modèle de l'administration civile, il restaurait la libre inspiration de certains milieux protochrétiens. Par réaction, l'Église entreprit d'institutionnaliser ce qui était mouvement. Loin d'y perdre, le monachisme imprégna de son esprit la société chrétienne.

D'autre part, le monachisme à l'état pur n'était pas viable. Par le jeu des déterminismes psychologiques autant que grâce à la lucidité des spirituels s'élabore un monachisme intérieur, allégé de ses composantes matérielles – le désert et la compétition ascétique naïve –, au demeurant toujours disponible pour un retour au vieil idéal.

Cette capacité de résistance ne cessera de se renforcer par un attachement viscéral à la tradition, mais aussi par une analyse soutenue – en dépit de temps morts – des mécanismes de l'âme, du mystère chrétien dans son expérience directe.

Les origines

À l'encontre d'une idée familière, le monachisme ne fut pas un autre « don du Nil ». Aussi haut que l'on puisse remonter, c'est-à-dire au iiie siècle, l'existence d'anachorètes est attestée en Syrie et en Mésopotamie aussi bien que dans l'arrière-pays d'Alexandrie. Mais il revenait à l'Égypte de concevoir et d [...]


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Moines du mont Athos (Grèce), vers 1930

Moines du mont Athos (Grèce), vers 1930
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Bouddhisme népalais

Bouddhisme népalais
Crédits : David Robbins, Getty Images

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Écrit par :

  • : professeur au Collège de France, chaire d'étude du bouddhisme
  • : professeur émérite de philosophie indienne à l'université de Paris-Sorbonne
  • : moine bénédictin, directeur d'études à l'École pratique des hautes études (IVe section)
  • : professeur de philosophie à l'université de Paris-X-Nanterre
  • : ancien professeur au collège philosophique et théologique de Toulouse, co-directeur de la collection Études musulmanes, collaborateur de l'Encyclopédie l'Islam
  • : docteur ès lettres, directeur d'études à l'École pratique des hautes études (Ve section)

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Pour citer l’article

André BAREAU, Guy BUGAULT, Jacques DUBOIS, Henry DUMÉRY, Louis GARDET, Jean GOUILLARD, « MONACHISME », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 février 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/monachisme/