MÉSOPOTAMIELes mathématiques

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Le Proche-Orient ancien a livré aux archéologues des centaines de tablettes d’argile contenant des textes mathématiques notés en écriture cunéiforme. Les plus anciennes d’entre elles remontent au début du IIIe millénaire avant notre ère, et les plus récentes aux derniers siècles avant notre ère.

Lorsque l’assyriologue François Thureau-Dangin et le mathématicien Otto Neugebauer ont commencé, dans les années 1930, à publier ces écrits très anciens, la communauté scientifique découvrit que des traditions mathématiques extrêmement sophistiquées avaient devancé de plusieurs millénaires celles qui étaient connues jusque-là, notamment en langue grecque et en langue chinoise. Les débuts de l’histoire des mathématiques reculaient de presque trois mille ans dans le passé. Les mathématiques du Proche-Orient ancien sont donc les plus anciennes dans l’histoire, et les plus récentes dans l’historiographie.

Plus de trois mille ans sont documentés par l’écriture sur argile, qui fut pratiquée dans une vaste région allant de la Méditerranée orientale jusqu’à l’Iran d'aujourd'hui. Un tel pan d’histoire a produit des traditions mathématiques très différentes les unes des autres. En effet, les contextes sociaux, économiques et politiques se sont considérablement modifiés au cours de ce temps long. Dans cet espace immense, la technologie de l’écriture et du calcul s’est transformée au fil du temps, et les communautés intéressées par les spéculations mathématiques ont pu varier. Les élites politiques des grands États centralisés de la fin du IIIe millénaire, les maîtres des écoles de scribes du début du IIe millénaire et les prêtres des temples de Babylonie de la fin du Ier millénaire n’avaient ni les mêmes préoccupations, ni les mêmes technologies à leur disposition, ni les mêmes héritages culturels. Dans ces différents contextes, des mathématiques de contenu et de style différents ont émergé. En croisant les données fournies par les bases de données en ligne, notamment celle du Cuneiform Digital Library Ini [...]

L’histoire de la Mésopotamie du Sud : périodisation

Tableau : L’histoire de la Mésopotamie du Sud : périodisation

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La pratique de l'écriture cunéiforme et du calcul s'est diffusée sur un territoire considérable s'étendant de la Méditerranée orientale jusqu'à l'Iran d'aujourd'hui. La Mésopotamie du Sud est la région du Proche-Orient ancien où les textes mathématiques découverts par les archéologues... 

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L’histoire de la Mésopotamie du Sud : périodisation

L’histoire de la Mésopotamie du Sud : périodisation
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Provenance et nombre approximatif des tablettes mathématiques parvenues jusqu’à nous

Provenance et nombre approximatif des tablettes mathématiques parvenues jusqu’à nous
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Notation sexagésimale positionnelle dans l’écriture cunéiforme

Notation sexagésimale positionnelle dans l’écriture cunéiforme
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Les écoles de scribes à l’époque paléo-babylonienne

Les écoles de scribes à l’époque paléo-babylonienne
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  • : docteure ès histoire des sciences, habilitée à diriger des recherches, directrice de recherche au CNRS, université Paris-VII-Denis-Diderot

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Pour citer l’article

Christine PROUST, « MÉSOPOTAMIE - Les mathématiques », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/mesopotamie-les-mathematiques/