INSECTIVORES

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Le terme insectivore désigne aussi bien un animal dont le régime alimentaire est à dominante d'insectes et d'invertébrés, qu'un ordre de mammifères qui aujourd'hui n'a plus aucune signification du point de vue de la classification. En fait, l'adaptation à l'insectivorie conduit à un ensemble de caractères anatomiques convergents qu'on a longtemps pris pour des rapports de parenté. Pour la clarté de ce texte, « insectivore » (sans majuscule) désignera le régime alimentaire et « Insectivores » (avec une majuscule) l'ancien ordre de la classification. Un autre point doit être aussi préalablement explicité : la denture primitive des mammifères placentaires présente des molaires à trois pointes (cuspides) plus ou moins aiguës disposées en triangle, alors que chez les types modernes, les molaires sont plus complexes, avec des pointes et des crêtes d'émail supplémentaires. De ce point de vue, la molaire petite et étroite d'une taupe dorée est d'un incroyable conservatisme, ne présentant guère plus que les trois cuspides primitives, alors que la molaire d'une musaraigne présente une surface triturante complexe et proportionnellement beaucoup plus grande.

L'ancien ordre des Insectivores, tel qu'il avait été défini, notamment par Henri Heim de Balsac et François Bourlière en 1955, comprenait les taupes dorées africaines (mammifères adaptés à la vie souterraine, non apparentés aux vraies taupes, ayant une denture très primitive, une thermorégulation imparfaite, et pas de cæcum), les tenrécoïdes afromalgaches (insectivores de Madagascar, tenrecs et microgales, et potamogales africains, tous ces animaux présentant les mêmes caractéristiques que le groupe précédent), les rats-à-trompe africains, ou macroscélides (mammifères omnivores de type sauteur, à gros cerveau de type visuel, à denture évoluée, homéothermes capables d'hibernation-estivation, avec un cæcum), les solénodontes [...]

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Écrit par :

  • : professeur au Muséum national d'histoire naturelle, ancien directeur des collections

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Pour citer l’article

Michel TRANIER, « INSECTIVORES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 mai 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/insectivores/