DÉCOUVERTES GRANDES

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L'heure des Espagnols

C'est le hasard, peut-être aussi un roi de Portugal comblé et blasé, qui donne à l'Espagne le chemin de l'Amérique, tandis que les Portugais s'installent aux Indes.

Christophe Colomb

A-t-il eu l'idée de chercher la route de l'Inde par l'ouest en lisant la lettre que l'astronome florentin Toscanelli aurait écrite, en 1474, à un chanoine portugais ? C'est peu probable, car il ne semble s'intéresser aux grands problèmes maritimes qu'après son mariage avec la fille d'un marin réputé (1480). Certains même ont mis en doute son intention d'atteindre l'Inde par l'ouest : Colomb serait parti à l'aventure à la recherche d'îles fabuleuses. En réalité, il connaît l'Imago mundi, de Pierre d'Ailly, imprimée à Louvain en 1483 et où il trouve l'idée, vraie, de la sphéricité de la Terre jointe à l'idée fausse que la dimension du continent eurasiatique est de 225 degrés et que le Cathay est par conséquent très proche de l'Europe dans la direction de l'ouest. Rejoindre les Indes par l'ouest, tel est le projet que Christophe Colomb soumet, dès 1483, au roi de Portugal. Mais ses exigences paraissent démesurées, il est éconduit.

Colomb s'adresse alors aux souverains espagnols. Mais ceux-ci, sur le conseil de l'université de Salamanque, rejettent d'abord ses propositions, parce que trop vagues. Ce n'est qu'en 1491, pendant le siège de Grenade, au moment où il commence à désespérer, que le Génois obtient d'Isabelle l'autorisation d'organiser avec les frères Pinzon, armateurs à Palos, une petite escadre de trois navires. Parti le 3 août 1492, il fait escale aux Canaries et, dans la nuit du 11 au 12 octobre, aperçoit la terre.

Ce sont les îles Lucayes, à l'entrée du détroit de Floride. Colomb se croit sur les rivages de l'Asie. Il explore les Antilles, cherchant les souverains de Cipangu et de Cathay, à qui il doit remettre ses lettres de créance. Il découvre Cuba le 27 octobre et, peu après, la future Saint-Domingue, qu'il baptise « Hispani [...]


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1400 - 1500. Poussée ottomane et grandes découvertes

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Grandes découvertes, XVe-XVIIe siècle

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Premier voyage des frères Polo

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Livre des merveilles du monde, M. Polo

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Écrit par :

  • : professeur d'histoire à l'université de Nanterre et à l'Institut des hautes études de l'Amérique latine

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Pour citer l’article

Frédéric MAURO, « DÉCOUVERTES GRANDES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 21 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/grandes-decouvertes/