ÉROTISME

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Dionysos, mosaïque romaine, Pompéi

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L'Extase de sainte Marie-Madeleine, M. Franceschini

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Tabou, F. W. Murnau

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Metropolis, Fritz Lang

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La littérature érotique

Avec le mot érotisme, nous sommes en possession d'une conception particulière des rapports amoureux. Une conception relativement nouvelle qui a mis assez longtemps à se préciser au cours des siècles. André Pieyre de Mandiargues l'a définie ainsi : « Une illumination passionnée du sexe de l'homme dans ses jeux voluptueux ou dramatiques ».

On peut dater approximativement son apparition dans les sensibilités. Elle se précise en Occident au xviie, et surtout au xviiie siècle. Le mot lui-même apparaît dans la langue française vers 1800. Robert Desnos précise : « L'érotisme appartient en propre à l'esprit moderne [...] Il existait cependant auparavant, mais nul ne s'était avisé de le cultiver » (De l'érotisme considéré dans ses manifestations écrites et du point de vue de l'esprit moderne).

Il n'est pas impossible de remonter le temps, à la recherche de l'émergence de cette attitude nouvelle dans les mentalités. Mais gardons-nous ici d'un préjugé très courant, générateur de confusion. À peine le mot érotisme prononcé, les meilleurs esprits se précipitent avec avidité dans la recherche pseudo-historique de cette notion en réalité moderne, mais dont ils semblent se faire un point d'honneur de relever la plus infime trace dans le passé. Fâcheuse erreur. Car le mot et son acception sont relativement récents, et leurs significations, si on remonte trop haut dans le temps, se font de plus en plus douteuses. Nous en tenir au domaine littéraire pourra permettre de ne pas trop s'égarer.

De l'Orient à l'Occident, une tradition usurpée

Concernant les différentes langues anciennes, la difficulté réside dans la traduction que l'on estime pouvoir donner aux mots lorsqu'ils ont cessé de signifier avec suffisamment de netteté. Là où il n'est plus guère possible de percevoir quelles acceptions ils pouvaient recouvrir pour les populations qui en usaient.

Si l'on revient à l'origine de l'écriture, il existe à Babylone, sans aucun doute, peut-êtr [...]

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Pour citer l’article

Jean-Jacques PAUVERT, Frédérique DEVAUX, Jean SÉMOLUÉ, René MILHAU, Mario PRAZ, « ÉROTISME », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 mai 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/erotisme/