ÉCHOLOCATION

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L'écholocation est un mode de repérage et de visualisation utilisé par certains animaux (dont les chauves-souris et les dauphins) lors de leurs déplacements pour localiser leurs proies et les obstacles dans leur environnement. Pour cela, les animaux émettent des ondes sonores, perceptibles ou non par l'oreille humaine. Celles-ci sont renvoyées lorsqu'elles se heurtent à un obstacle ou une proie puis sont enregistrées et visualisées par le cerveau de l'animal, lui fournissant ainsi une image en trois dimensions de son environnement. Le principe de l'écholocation est fondé sur l'effet Doppler (du nom du mathématicien autrichien qui présenta cette théorie en 1842 pour les ondes sonores). Tout un chacun peut en faire l'expérience lorsqu'un véhicule en déplacement fait fonctionner une sirène. La perception du son émis est différente selon l'endroit où l'on se trouve par rapport à cette sirène. Si on est dans le véhicule émetteur, on perçoit alors le son « original ». Si on regarde passer le véhicule, le son est plus aigu lorsque le véhicule se rapproche puis devient plus grave lorsqu'il s'éloigne. C'est cette propriété de décalage de fréquence de l'onde sonore d'un émetteur en déplacement qui est utilisée par les animaux pratiquant l'écholocation. Les applications de cet effet Doppler sont nombreuses : astronomie (mouvements des astres, mesure de température des planètes), radars routiers et autres, écho-doppler en cardiologie, radiogoniométrie, sonars…

Le signalement par un groupe de chercheurs qu'un petit herbivore de l'Éocène inférieur (55 millions d'années), Hyopsodus lepidus, pratiquait l'écholocation peut paraître une hypothèse risquée [M. J. Orliac, C. Argot et C. E. Gilissen, « Digital Cranial Endocast of Hyopsodus (Mammalia, „Condylarthra“) : a case of Paleogene terrestrial echolocation ? », in PLoS ONE, vol. 7, no 2, 2012]. Cependant, les arguments qu'avancent les chercheurs, leur rappel que – outre les chauves-souris et certains cétacés – des espèces actuelles réputées primitives pratiquent aussi l'écholocation (la [...]

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Pour citer l’article

Jean-Louis HARTENBERGER, « ÉCHOLOCATION », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 18 février 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/echolocation/