CONSTELLATIONS

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Johann Elert Bode, Uranographia

Johann Elert Bode, Uranographia
Crédits : Courtesy of the Observatories, University of Cambridge

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Constellations

Constellations
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Les constellations du zodiaque

Les configurations des constellations établies par les Mésopotamiens ont perduré jusqu'à notre époque, du fait qu'elles ont constitué la base d'un système de coordonnées, le système écliptique, encore qualifié de zodiacal. Ce système trouve son origine vers 450 avant J.-C., lorsque l'écliptique est clairement identifié. La bande de ciel que celui-ci recouvre, appelée zodiaque, fut divisée en 12 parties égales, affectées chacune à un signe. La majorité des scientifiques modernes pensent que le zodiaque est une invention babylonienne. La trace la plus ancienne des signes du zodiaque en tant que tels est un horoscope cunéiforme datant de 419 avant J.-C. Des sources grecques attribuant cependant la découverte de l'écliptique à Œnopides de Chios – actif au ve siècle avant J.-C. – laissent envisager un développement parallèle en Grèce et à Babylone.

Lorsque la division zodiacale fut établie, il fut probablement nécessaire de créer au moins une nouvelle constellation, la Balance (Libra), pour que chaque partie du zodiaque ait son signe distinctif. Plusieurs siècles plus tard, dans l'Almageste, Ptolémée décrit toujours les étoiles de la Balance en faisant référence à l'ancienne configuration du Scorpion.


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Écrit par :

  • : professeur d'astronomie et d'histoire des sciences, université Harvard, astronome, Smithsonian Astrophysical Observatory, Cambridge (Massachussetts)
  • : professeur, président du département de physique et d'astronomie, Youngstown State University, Ohio

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Pour citer l’article

Owen GINGERICH, Warren Melvin YOUNG, « CONSTELLATIONS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 17 octobre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/constellations/