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Des tendances successives au sein de la biologie

La recherche en biologie, au-delà de la succession et parfois de la superposition des conceptions précédentes, a subi périodiquement des changements profonds, solidaires d'orientations nouvelles dans l’évolution des sociétés au sein desquelles se fabriquent les sciences. Ces changements sont également parallèles à ceux que l’on observe dans la culture générale et dans la pensée scientifique, elles-mêmes plus ou moins liées aux résultats déjà obtenus et à l’apparition de possibilités expérimentales nouvelles. Cela explique la succession de plusieurs grandes étapes dans l'histoire de la biologie, celles-ci se superposant d’ailleurs sur des durées plus ou moins longues.

Bien avant la naissance du mot « biologie » – de Pline l’Ancien à Buffon –, on décrit les êtres vivants comme des « prototypes » d’espèces réelles – ou imaginaires, telle la licorne dessinée par Conrad Gessner (1516-1565) en 1551. Au bestiaire des enluminures succèdent, avec l’imprimerie, non seulement des inventaires d’animaux et de végétaux, souvent superbement illustrés, mais aussi des textes décrivant les méthodes d’une bonne agriculture domestique. Ces derniers ouvrages connaissent une circulation considérable. Le nombre des espèces connues grandissant, en particulier avec l’exploration de mondes nouveaux, tandis que l’on se dégage des représentations imaginaires, il faut bien établir une nomenclature cohérente. Carl von Linné (1707-1778), parmi les premiers, en fixe les critères – et ce travail se poursuit encore de nos jours. Il faut ensuite classer ces organismes identifiés et nommés, ce qui se fait sur la base de leur plus ou moins grande ressemblance.Cette dimension taxonomique et classificatoire construit des inventaires structurés. Les travaux de taxonomie et de classification se développent jusqu'au milieu du xixe siècle, puis leur dynamisme se ralentit, même si l’on a encore recours à eux à l’occasion de la description d’espèces nouvelles et, d’une [...]


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Écrit par :

  • : membre de l'Académie nationale de Metz, directrice honoraire à l'École pratique des hautes études, université de Paris-VI-Pierre-et-Marie-Curie

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Pour citer l’article

Andrée TÉTRY, « BIOLOGIE - L'être vivant », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/biologie-l-etre-vivant/