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Origine de la vie

de l’origine de la vie a toujours suscité la passion. Longtemps apparemment réglée par l’affirmation d’une création divine, du moins en Occident, entretenue par l’idée aristotélicienne de génération spontanée, elle n’est abordée scientifiquement que depuis le xviie siècle. Dans le débat largement philosophique et religieux sur préformation et épigenèse dans le développement de l’embryon, on s’attaque à la génération spontanée, qui semble plus accessible à l’expérimentation. L’inanité de cette notion est démontrée itérativement entre 1660 et 1800 par plusieurs chercheurs italiens en ce qui concerne les organismes supérieurs (Francesco Redi, 1626-1697 ; Giovanni Maria Lancisi, 1654-1720 ; Lazzaro Spallanzani, 1729-1799). Tous aboutissent à la conclusion que tout organisme se développe à partir d’un œuf, ce qui ne sera vraiment confirmé qu’avec la théorie cellulaire. En 1860, Louis Pasteur (1822-1895) reproduit les expériences concernant les microorganismes effectuées par Louis Joblot (1645-1723) en 1717 et par Spallanzani en 1770 ; il démontre que la génération spontanée n’existe pas davantage dans le monde des microbes, du moins dans les conditions que l’on connaît.

Mais cela ne fait que reculer le problème. Quelle est donc l’origine de ces œufs et de ces microorganismes ? Au tournant du xxe siècle, les progrès de la chimie biologique et de la physique favorisent le développement de nouvelles interprétations qui considèrent la genèse de la vie comme une étape normale de l'évolution biochimique, associée aux lois de la physique. On va donc tenter de « créer la vie ». En cas d’échec, on essaiera alors de mimer certaines manifestations du vivant. On trouve la trace de ces recherches très actives bien qu’inefficaces dans le Jean Barois de Roger Martin du Gard. Elles se poursuivront cependant en Union soviétique où elles ne s’éteindront que vers 1950.

Si ces démarches – illustrées par exemple par les sple [...]


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  • : membre de l'Académie nationale de Metz, directrice honoraire à l'École pratique des hautes études, université de Paris-VI-Pierre-et-Marie-Curie

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Pour citer l’article

Andrée TÉTRY, « BIOLOGIE - L'être vivant », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/biologie-l-etre-vivant/