BIOLOGIEL'être vivant

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Unité des êtres vivants

Le temps des inventaires mettait en évidence la diversité du vivant. La recherche s’est ensuite, d’une certaine manière, surtout attachée à dégager des principes, des mécanismes communs à tous les êtres vivants. En d’autres termes, on cherche à vérifier par anticipation ce que Jacques Monod (1910-1970) énoncera dans les années 1960 avec son apophtegme selon lequel « ce qui est vrai pour le colibacille est vrai pour l’éléphant ».

Il existe en effet, sous la diversité, une grande unité des mécanismes qui permettent la vie. La découverte fondamentale en faveur de cette unité du vivant est certainement la formulation – regroupant de nombreuses observations antérieures – que la cellule représente l'élément structural de base du vivant (Virchow, 1858). Celle-ci est individualisée et isolée du monde extérieur par la membrane, dite plasmique, qui la contient. La structure cellulaire fine permet de distinguer les procaryotes (bactéries, mycoplasmes, cyanobactéries) des eucaryotes (champignons, végétaux, animaux). Chez les eucaryotes, la cellule contient un noyau, séparé du cytoplasme qui l’entoure par une enveloppe appelée membrane nucléaire, bien individualisée. Cytoplasme et noyau renferment des inclusions variées dénommées organites cellulaires. Les eucaryotes ont un niveau d'organisation plus élevé que les procaryotes qui, eux, ne possèdent pas de noyau.

Cellule eucaryote

Cellule eucaryote

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Description et caractéristiques des cellules eucaryotes (végétales et animales).Les cellules eucaryotes sont toutes composées de trois éléments fondamentaux : la membrane, le cytoplasme et le noyau, ce dernier contenant le programme génétique de la cellule.Les cellules eucaryotes sont soit... 

Crédits : Planeta Actimedia S.A.© Encyclopædia Universalis France pour la version française.

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L’unité structurale du vivant s’étend à la structure interne des cellules. Les ultrastructures cellulaires montrent une identité structurale des cellules animales et végétales. Les seules différences notables sont déterminées par la présence d’une paroi externe cellulosique et de chloroplastes (organites où se déroule la photosynthèse) intracytoplasmiques dans la cellule végétale.

La notion fondamentale de l'unité structurale du vivant s’inscrit ainsi dans le droit fil de la théorie cellulaire. Il faut y ajouter le fait que le métabolisme est très semblable d’un organisme à un autre, notion qui ne date [...]


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Écrit par :

  • : membre de l'Académie nationale de Metz, directrice honoraire à l'École pratique des hautes études, université de Paris-VI-Pierre-et-Marie-Curie

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Pour citer l’article

Andrée TÉTRY, « BIOLOGIE - L'être vivant », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 mai 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/biologie-l-etre-vivant/