VALAIS

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Situé au sud-ouest du pays, frontalier de la France et de l’Italie, le Valais (du latin vallis : « vallée ») est l’un des vingt-six cantons suisses. Avec Fribourg et Berne, il est l’un des trois cantons bilingues. Le Valais comptait 340 000 habitants en 2018 pour une superficie de 5 225 km², d’où une densité de population relativement faible. De taille modeste, le chef-lieu du canton est Sion (35 000 habitants en 2018). L’altitude est comprise entre 372 mètres (niveau du lac Léman) et 4 634 mètres (pointe Dufour, dans le massif du Mont-Rose, sommet le plus élevé de Suisse).

Valais : carte administrative du canton

Carte : Valais : carte administrative du canton

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Carte administrative du canton du Valais. 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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À l’exception de la vallée de la Doveria, qui s’écoule vers l’Italie depuis le col du Simplon, et des versants nord des cols du Sanetsch (Sarine) et de la Gemmi (Kander), l’ensemble du canton est compris dans le bassin versant du Rhône. Émissaire du glacier du Rhône, le fleuve a d’abord une direction d’écoulement d’est en ouest, suivant une zone faillée, marquée par une certaine sismicité. La vallée est bornée au nord par les Alpes bernoises et au sud par les Alpes valaisannes, qui font frontière avec l’Italie. À Martigny, le Rhône fait un coude vers le nord pour traverser les structures géologiques en cluse jusqu’au lac Léman. À l’aval de Saint-Maurice, dans le Chablais, le Rhône limite les cantons de Vaud et du Valais.

Le Rhône dans le Valais, Suisse

Photographie : Le Rhône dans le Valais, Suisse

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Le canton du Valais (Suisse) s'organise autour du bassin du Rhône supérieur, qui le traverse d'est en ouest. 

Crédits : Paul Almasy/ Corbis/ VCG/ Getty Images

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La vallée du Rhône a été érodée par les glaciers durant le Quaternaire, puis remblayée par de puissantes séries de sédiments apportés par les eaux de fonte, ainsi que par une série de grosses instabilités de terrain, dont l’éboulement préhistorique de Sierre, qui a encombré le fond de la vallée de matériaux rocheux modelés ensuite par les chenaux du Rhône (région de Finges). À l’exception de la Viège et de la Dranse, les affluents du Rhône s’écoulent dans des vallées perchées, raccordées à la vallée principale par de profondes gorges, qui [...]


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Valais : carte administrative du canton

Valais : carte administrative du canton
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Le Rhône dans le Valais, Suisse

Le Rhône dans le Valais, Suisse
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Val d’Hérens, Valais (Suisse)

Val d’Hérens, Valais (Suisse)
Crédits : Sylvain Grandadam/ Age Fotostock

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Écrit par :

  • : professeur de géographie physique à l'université de Lausanne (Suisse)

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Pour citer l’article

Emmanuel REYNARD, « VALAIS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/valais/