SATURNE, planète

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Saturne est la sixième planète du système solaire en termes de distance au Soleil, et la deuxième planète géante (après Jupiter) par sa taille et sa masse. Il s’agit d’une planète fluide – donc sans surface solide – et son atmosphère est principalement constituée de dihydrogène (hydrogène moléculaire ou H2) et d’hélium (He), et s’enrichit de composés issus de réactions chimiques avec le méthane sous l’effet de la lumière du Soleil (réactions dites photochimiques). En rotation rapide, cette planète est parcourue par de forts courants-jets (vents d’altitude ou jet streams) et présente une intense activité dynamique, dont de grandes tempêtes quasi périodiques. Elle est aussi dotée d’une magnétosphère, principalement alimentée par le satellite Encelade, qui produit des aurores polaires et des émissions radio intenses.

Saturne vu par la sonde Cassini

Photographie : Saturne vu par la sonde Cassini

126 images acquises par la sonde Cassini le 6 octobre 2004, alors que celle-ci était encore à 6,3 millions de kilomètres de la planète géante, ont permis d'élaborer ce « portrait », en couleurs naturelles, de Saturne et de ses anneaux. Outre les anneaux les plus denses (de... 

Crédits : Space Science Institute/ JPL/ NASA

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La caractéristique la plus évidente et spectaculaire de Saturne est son système d’anneaux massif, étendu et brillant. Celui-ci montre une structure très complexe ainsi qu’une dynamique très riche largement gouvernée par les interactions entre les anneaux et les satellites. On connaît plus de quatre-vingts satellites en orbite autour de Saturne, dont Encelade qui présente des geysers à sa surface, et Titan, le seul satellite du système solaire à posséder une atmosphère dense. Saturne a été explorée par plusieurs missions spatiales dont la dernière, Cassini-Huygens, a permis d’étudier en profondeur la planète, ses anneaux, ses satellites et son environnement pendant treize ans, de 2004 à 2017.

Saturne dans le système solaire

Orbitant autour du Soleil en 29,45 ans à une distance moyenne de 9,55 unités astronomiques (1,43 milliard de km), Saturne est la deuxième des quatre planètes géantes du système solaire, après Jupiter. Sa masse, de 5,68 × 1026 kg, soit un peu plus de 95 fois celle de la Terre, est trois fois plus faible que celle de Jupiter. Avec un rayon éga [...]

Planètes géantes

Photographie : Planètes géantes

De droite à gauche sont représentées, à la même échelle, les quatre planètes géantes du système solaire, dans l'ordre croissant de distance au Soleil : Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune. Les images ont été acquises par les sondes Voyager, respectivement en 1979, 1980, 1986 et 1989. 

Crédits : Courtesy NASA / Jet Propulsion Laboratory

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Principales caractéristiques de Saturne mises en perspective avec celles de Jupiter et de la Terre

Tableau : Principales caractéristiques de Saturne mises en perspective avec celles de Jupiter et de la Terre

Avec un rayon équatorial 9,45 fois plus grand que celui de la Terre, Saturne est la deuxième plus grande planète du système solaire, après Jupiter. 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Saturne vu par la sonde Cassini

Saturne vu par la sonde Cassini
Crédits : Space Science Institute/ JPL/ NASA

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Planètes géantes

Planètes géantes
Crédits : Courtesy NASA / Jet Propulsion Laboratory

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Principales caractéristiques de Saturne mises en perspective avec celles de Jupiter et de la Terre

Principales caractéristiques de Saturne mises en perspective avec celles de Jupiter et de la Terre
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Saturne, Téthys, Dioné et Rhéa

Saturne, Téthys, Dioné et Rhéa
Crédits : Courtesy NASA / Jet Propulsion Laboratory

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Écrit par :

  • : directeur de recherche au CNRS, Observatoire de Paris

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SATURNE, planète

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Pour citer l’article

Bruno BÉZARD, « SATURNE, planète », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 octobre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/saturne-planete/