ROMAN D'AVENTURES

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Une nouvelle lecture du monde

Dans les années 1850, on voit ainsi apparaître les premiers auteurs de romans ainsi identifiés : Gabriel Ferry, Gustave Aimard, le capitaine Mayne Reid. Tous sont alors considérés comme des émules de James Fenimore Cooper (1789-1851). Mais Cooper lui-même avait d’abord été considéré à son époque comme un romancier maritime ou un romancier historique, et le disciple, dans ce domaine, du très célèbre Walter Scott (1771-1832). Dans la seconde moitié du xixe siècle, Jules Verne (1828-1905) s’impose, à l’échelle internationale, comme le maître du roman d’aventures. Son immense succès manifeste l’alliance nouvelle entre le goût des péripéties et la nouvelle saisie de la réalité de l’espace de la planète, que Verne mit en scène tout au long de sa grande série romanesque des Voyages extraordinaires à travers les mondes connus et inconnus. De fait, ce succès doit beaucoup à deux mouvements de grande ampleur.

Jules Verne

Photographie : Jules Verne

Chez Jules Verne, le désir d'écrire un « roman de la science » se colore très vite de fantastique. Qu'elle soit fusée, sous-marin ou « maison à vapeur », la machine repousse les limites du monde connu et refaçonne l'humain, dans la grande tradition des utopies du XIXe siècle.... 

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Vingt Mille Lieues sous les mers, J. Verne

Photographie : Vingt Mille Lieues sous les mers, J. Verne

Les Voyages extraordinaires dans les mondes connus et inconnus, de Jules Verne (1828-1905), fixés par les images de l'édition Hetzel, sont plus qu'une exploration de tous les espaces, terre, mer, lune : des voies d'accès au rêve et à la poésie. Gravure sur bois d'Hildibrand, d'après un... 

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Le premier est le processus d’exploration scientifique du monde. À la fin du xviiie siècle, le dessin des côtes des continents était presque achevé – à l’exception des pôles, qui inspirèrent d’ailleurs les romanciers, de l’Edgar Allan Poe des Aventures d’Arthur Gordon Pym (1838) au Verne du Sphinx des glaces (1897). Dès lors, la mission que s’assignent les sciences géographiques va être la connaissance de l’intérieur des terres, et tout particulièrement de l’Afrique. Le succès du roman d’aventures du xixe siècle réside notamment en ce que cette littérature vulgarise le savoir nouveau, selon cette rhétorique de « l’impression » et de l’aventure qui est désormais propre à tout un ensemble de récits de voyage présentés comme réels.

Le brouillage entre le récit et le roman est certain. Il est renforcé par l’usage massif que les auteurs de ces œuvres font, à partir des années 1830, de l’illustration – une forme qui se multiplie alors dans des proportions considérables grâce à la nouvelle technique de la gravure sur bois debout. Or les dessinateurs et les graveurs qui travaillent à rehausser d’images les récits de voyage sont les mêmes que ceux qui illustrent les romans d’aventures. La similitude des illustrations s’ajoute ainsi à l’emploi généralisé du code romantique de l’impression et du motif des aventures pour unir récits et romans dans un même ensemble de textes et d’images censé exprimer la vérité du voyage et de ses conséquences. Un hebdomadaire tel que le Journal des voyages et des aventures de terre et de mer, par exemple, qui parut de 1877 à 1915, publie à la fois des récits de voyage qui ont réellement été effectués et des romans d’aventures. Mais il est difficile d’opérer un strict partage entre les deux genres, dans la mesure où le code romantique gouverne l’ensemble de ces textes, où les illustrateurs de la revue travaillent pour les deux genres et où, parfois, les auteurs sont les mêmes, tantôt relatant un de leurs voyages, tantôt prenant le parti de la fiction.

Le deuxième mouvement d’ampleur qui explique le succès des romans d’aventures est l’avènement de la pédagogie par la récréation. Cette méthode d’apprentissage repose sur l’idée fondamentale selon laquelle l’enfant assimilerait mieux les connaissances si elles lui étaient proposées sous une forme ludique. Systématisant un principe déjà à l’œuvre dans les Aventures de Télémaque de Fénelon ou dans le Robinson Crusoé de Daniel Defoe, les pédagogues vont se lancer alors dans l’écriture de multiples ouvrages ayant pour but de mettre ces idées en pratique. De très nombreuses « robinsonnades », des récits de voyage réels ou imaginaires plus nombreux inondent alors le marché de l’édition de livres pour enfants. Un marché qui s’élargit sous l’effet des grandes lois scolaires votées au cours du xixe siècle par la IIIe République. Non seulement le nombre beaucoup plus important d’élèves implique un plus grand nombre de livres, mais la pratique des livres de prix, offerts en fin d’année aux élèves les plus méritants, nécessite la fabrication de beaux livres illustrés aux couvertures cartonnées, à la fois divertissants et éducatifs, dans la mesure même de leur fonction pédagogique de récompense.

Un grand nombre des livres alimentant ce nouveau marché privilégient le voyage et l’aventure. D’une part, en effet, les pédagogues insistent sur le fait que les jeunes garçons rêvent comme naturellement de voyages et d’aventures : il faut donc les attirer vers les connaissances en leur proposant ce qu’ils aiment le plus. D’autre part, le voyage est en lui-même porteur de vertus – l’apprentissage par l’expérience, l’endurcissement, le courage – qui sont celles-là mêmes dont les hommes adultes auront besoin au cours de leur vie professionnelle. Une littérature explicitement destinée aux seuls garçons. Les filles, auxquelles on associe d’abord des rêves d’amour et d’enfantement, et qui ne sont pas destinées à une vie professionnelle tournée vers l’extérieur mais à une vie familiale centrée sur le foyer, sont orientées vers d’autres ouvrages : ceux, par exemple, de la comtesse de Ségur, où l’aventure occupe le plus souvent une fonction secondaire.

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Ulysse et les sirènes

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Vingt Mille Lieues sous les mers, J. Verne

Vingt Mille Lieues sous les mers, J. Verne
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  • : professeur d'histoire contemporaine à l'université de Grenoble-II

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Pour citer l’article

Sylvain VENAYRE, « ROMAN D'AVENTURES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 26 novembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/roman-d-aventures/