PORTO RICO

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Histoire

Une colonie espagnole (XVIe-XIXe s.)

La population actuelle est le résultat de brassages entre les éléments locaux des Indiens Arawaks, peu nombreux, des Noirs et des Espagnols arrivés après le xvie siècle. L'île, découverte par Christophe Colomb, en 1493, au cours de son deuxième voyage en Amérique, fut appelée San Juan Bautista et reconnue possession espagnole. En 1508, un ancien compagnon de Colomb, Ponce de León, reçu la permission d'explorer l'île, qu'il aborda par la côte nord, en un excellent mouillage qu'il désigna du nom de Puerto Rico. L'usage s'établit d'appeler ainsi l'île, tandis que son principal port devint San Juan.

Porto Rico demeura sous domination espagnole jusqu'à la guerre hispano-américaine, en 1898. L'espoir de trouver de l'or fut très rapidement déçu, aussi les Espagnols tentèrent-ils, dès le milieu du xvie siècle, de favoriser les cultures tropicales, dont la canne à sucre. Mais la main-d'œuvre était rare, peu efficace et périodiquement razziée par les Indiens venant d'îles voisines, si bien que, dès cette époque, les Espagnols décidèrent de faire de Porto Rico une base militaire et construisirent la forteresse d'El Morro pour protéger le port de San Juan. Porto Rico fut l'enjeu des convoitises successives des Anglais (Francis Drake chercha à s'emparer de San Juan en 1595, en vain), des Hollandais, qui échouèrent eux aussi, en 1625, et des Français. Toutes ces luttes entravèrent son développement économique : sa population était estimée à moins de 50 000 habitants vers 1765.

Château San Felipe del Morro, Porto Rico

Photographie : Château San Felipe del Morro, Porto Rico

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San Juan de Porto Rico, ancien port d'escale de l'Amérique espagnole, était défendu par d'imposants ouvrages fortifiés, tels que le château San Felipe del Morro. 

Crédits : Bill Wassman/ Gamma-Rapho/ Getty Images

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À la fin du xviiie siècle, des réformes inspirées du despotisme éclairé stimulèrent la culture de la canne à sucre et celle du café. On importa de la main-d'œuvre servile, et des colons vinrent de la métropole ou d'autres îles des Antilles. Les guerres de la Révolution et de l'Empire, marquées par une tentative, avortée, des Anglais pour s'emparer de l'île, eurent, entre autres conséquences, celle d'attirer des colons français de Louisiane et de Haïti. La population tripla entre 1750 [...]

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Porto Rico [États-Unis] : carte administrative

Porto Rico [États-Unis] : carte administrative
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Château San Felipe del Morro, Porto Rico

Château San Felipe del Morro, Porto Rico
Crédits : Bill Wassman/ Gamma-Rapho/ Getty Images

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Écrit par :

  • : agrégée d'espagnol, professeur de classes préparatoires au lycée Lakanal
  • : agrégé de l'Université, directeur adjoint du département d'études des pays anglophones de l'université de Paris-VIII, collaborateur du Monde diplomatique
  • : professeur à la faculté des lettres et sciences humaines de Paris
  • : professeur d'histoire, université de Porto Rico, ancien secrétaire général de l'Association des universités et instituts de recherche de la région des Caraïbes
  • : professeur à l'université de Porto Rico, doyen de la faculté de sciences sociales
  • : journaliste
  • : professeur d'histoire, Rutgers University, États-Unis

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Pour citer l’article

Françoise BARTHELEMY, Bernard CASSEN, Claude FOHLEN, T. G. MATHEWS, José Luis MENDEZ, KAL WAGENHEIM, O. J. WAGENHEIM, « PORTO RICO », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 15 juin 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/porto-rico/