PLANÉTOLOGIE

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L’ouverture vers l’exobiologie et les exoplanètes

Le succès de la planétologie repose largement sur la collaboration de chercheurs issus d’horizons différents : astronomie, physique du globe, chimie, mécanique céleste. Cet aspect interdisciplinaire s’est encore renforcé avec l’émergence de l’exobiologie en tant que discipline propre. Celle-ci s’est imposée à la fin des années 1970 à la suite de plusieurs découvertes – présence d’une chimie prébiotique (c’est-à-dire relative aux molécules organiques complexes dont la combinaison va permettre l’émergence des molécules du vivant) dans le milieu interstellaire ; mise en évidence d’acides aminés dans certaines météorites et peut-être aussi dans les comètes ; existence d’une chimie prébiotique dans l’atmosphère de Titan, le plus gros satellite de Saturne, qui présente des analogies avec la Terre primitive ; présence vraisemblable d’un océan liquide sous la surface du satellite Europe de Jupiter, niche potentielle pour une vie primitive extraterrestre ; existence d’eau liquide dans le passé de l’histoire de Mars. L’ouverture vers l’exobiologie a naturellement amené l’insertion des biologistes au sein de la planétologie.

Enfin, la dernière révolution en astronomie concerne la découverte des exoplanètes (premier objet de ce type découvert en 1995), c’est-à-dire de planètes en orbite autour d’une étoile autre que le Soleil. La mise en évidence de ces nouveaux corps célestes a aussi eu d’immenses répercussions au sein de la planétologie. On sait désormais que le système solaire n’est pas unique et que son mode de formation n’est pas universel : il existe une infinie variété de systèmes planétaires dans l’Univers, présentant les configurations orbitales les plus diverses. L’exploration des exoplanètes a conduit à une autre découverte surprenante : certaines d’entre elles se sont rapprochées très près de leur étoile hôte. Ayant observé les effets de migration à l’œuvre dans ces systèmes, le [...]


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Écrit par :

  • : directrice de recherche émérite au CNRS, Laboratoire d'études spatiales et d'instrumentation en astrophysique de l'Obsrvatoire de Paris

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Pour citer l’article

Thérèse ENCRENAZ, « PLANÉTOLOGIE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 26 février 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/planetologie/