OCÉANIEGéologie

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Le domaine océanique proprement dit

L'alignement Hawaii-Emperor, le plus septentrional des alignements du Pacifique, présente une chaîne continue d'îles, récifales dans les eaux chaudes du Sud, non récifales dans les eaux froides du Nord. Il comprend les îles Hawaii, les atolls et haut-fonds du groupe des îles Midway ainsi que les guyots et les reliefs sous-marins qui le prolongent vers le nord-ouest. Cette dorsale basaltique s'étend, de l'île de Hawaii jusqu'à la fosse du Kamtchatka, sur 6 370 kilomètres de longueur.

L'activité volcanique de l'archipel des Hawaii, arrêtée depuis longtemps dans sa partie occidentale, s'est déplacée vers l'est-sud-est où se trouvent les cinq volcans les plus jeunes, dont le Kilauea et le Mauna Loa, dans l'île de Hawaii. Ces deux volcans émettent en moyenne l'énorme quantité de 0,11 kilomètre cube de magma par an. Les produits d'émission sont, comme pour la plupart des volcans de l'archipel, des basaltes tholéiitiques.

Le Kilauea

Photographie : Le Kilauea

L'éruption du Pu'u O'o, l'un des cratères du Kilauea, un volcan très actif de l'île d'Hawaii, États-Unis. 

Crédits : Greg Vaughn/ Getty Images

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De manière générale, l'évolution des volcans hawaiiens comporte plusieurs phases : d'abord, une accumulation rapide (en quelques millions d'années au plus) de basaltes tholéiitiques, depuis le plancher océanique jusqu'à des hauteurs de 2 000 à 4 000 mètres au-dessus du niveau de la mer (volcans-boucliers) ; puis, une émission de laves plus variées mais beaucoup moins abondantes, moins riches en silice et plus alcalines. Après une longue période d'inactivité de plusieurs millions d'années, il y a parfois réapparition du volcanisme : à Oahu, il est représenté par des laves basiques riches en néphéline. En revanche, les volcans du Kilauea et du Mauna Loa n'ont pas évolué au-delà de la première phase.

Le déplacement de la plaque Pacifique au-dessus d'un point chaud a donné naissance aux volcans actifs. Au cours de ce déplacement vers l'ouest-nord-ouest, ces volcans s'éteignent, sont érodés, et forment, à partir d'une latitude de 240 N., la base autour de laquelle se sont formés des récifs coralliens. Ces ré [...]

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Michel RABINOVITCH, « OCÉANIE - Géologie », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 11 septembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/oceanie-geologie/